Dalingsfunctie ruimteschip Virgin te vroeg ingeschakeld

Het wrak van de SpaceShipTwo in de Mojave-woestijn. Foto Reuters/ David McNew

Volgens onderzoekers van de National Transportation Safety Board (NTSB) ging het met het verongelukte commerciële ruimteschip van Virgin Galactic vrijdag mis nadat een systeem dat de daling moet vertragen te vroeg werd ingeschakeld. Hoe dat vervolgens is gebeurd, is nog niet duidelijk.

Het zogenoemde ‘feathering’-systeem hoort pas ingeschakeld te worden nadat er twee stappen zijn voltooid door de bemanning. De co-piloot heeft inderdaad het systeem ontgrendeld, maar de tweede stap gebeurde vervolgens zonder dat hij iets deed, zei NTSB-voorzitter Christopher Hart op een persconferentie, schrijft persbureau AP.

De co-piloot kwam om het leven bij de crash tijdens een testvlucht boven de Mojave-woestijn in Californië. De piloot wist zijn schietstoel te gebruiken en ligt in het ziekenhuis. Virgin-baas Richard Branson zei dit weekend op een persconferentie er alles aan te zullen doen om de oorzaak te achterhalen. Hij benadrukte dat de veiligheid vooropstaat bij het bedrijf. Branson is nog niet zomaar van plan te stoppen met het commerciële-ruimtevaartprogramma en zei te hopen dat “de droom levend gehouden kan worden”, maar hij gaf wel toe dat die weleens voorbij kan zijn door dit ongeluk.

SpaceShipTwo

Virgin Galactic is de ‘ruimtedivisie’ van het internationale conglomeraat van de 64-jarige Branson. Hij liet met financiële steun van Microsoft-oprichter Paul Allen ruimtevaartingenieur Burt Rutan de SpaceShipOne bouwen. Die maakte zeventien bemande vluchten, waarvan drie op een hoogte die geldt als “de ruimte”, schreef correspondent Diederik van Hoogstraten eerder deze maand nog (€) in NRC Handelsblad.

“Volgens betrokken ingenieurs was het een klein wonder dat SpaceShipOne slaagde, omdat het ruimteschip bol zou staan van de potentiële ‘single point failures’: Eén losse schroef had een catastrofe kunnen betekenen. Bransons doel met SpaceShipTwo, was “honderd of zelfs duizend keer” de ruimte in te kunnen, maar SpaceShipTwo heeft tot nu toe de atmosfeer niet verlaten.

De wachtlijst voor de eerste commerciële ruimtereis is lang. De reserveringswebsite ging tien jaar geleden al de lucht in. De prijs voor een ticket is in de jaren gestegen van 158.500 naar 250.000 dollar per persoon voor zes minuten in de ruimte.

Lees ook op NRC Q: Geld verdienen met ruimtevaartvluchten? Dat is nu nog moeilijker.