Dode bij ongeluk met commercieel ruimteschip Virgin

De SpaceShip II vliegt boven Mojave in Californië.
De SpaceShip II vliegt boven Mojave in Californië. Foto EPA/Mark Greenberg

Een ruimtevliegtuig van Virgin Galactic is vandaag tijdens een proefvlucht verongelukt in de Mojavewoestijn in Californië. Daarbij is één dode gevallen. Een tweede persoon raakte ernstig gewond, meldt persbureau AP.

Virgin Galactic, het bedrijf van de Britse miljardair en avonturier Richard Branson, maakte eerder al melding van problemen met de ‘SpaceShipTwo’, het type ruimteschip dat uiteindelijk moet worden ingezet voor het vervoer van ruimtetoeristen.

Twitter avatar virgingalactic Virgin Galactic #SpaceShipTwo has experienced an in-flight anomaly. Additional info and statement forthcoming.
Twitter avatar virgingalactic Virgin Galactic During the test, the vehicle suffered a serious anomaly resulting in the loss of SpaceShipTwo. WK2 landed safely. (2 of 4)

Over de toedracht van het ongeluk is nog weinig bekend. Fotograaf Ken Brown was getuige van het ongeluk. Hij zei tegenover AP dat de SpaceShipTwo in de lucht is ontploft nadat het ruimteschip op grote hoogte was gelanceerd vanaf het daarvoor bestemde vliegtuig. Het Russische RT liet vanavond beelden zien van de plaats van het ongeluk:

Branson heeft op Twitter zijn medeleven betuigd:

Twitter avatar richardbranson Richard Branson Thoughts with all @virgingalactic & Scaled, thanks for all your messages of support. I’m flying to Mojave immediately to be with the team.

Bransons grote droom

Virgin Galactic is de ‘ruimtedivisie’ van het internationale conglomeraat van de 64-jarige Branson. Hij bouwde met hulp van een ruimtevaartingenieur en financiële steun van Microsoft-oprichter Paul Allen de SpaceShipOne. Die maakte zeventien bemande vluchten, waarvan drie op een hoogte die geldt als “de ruimte”, schreef correspondent Diederik van Hoogstraten eerder deze maand nog.

Volgens betrokken ingenieurs was het een klein wonder dat SpaceShipOne slaagde, omdat het ruimteschip bol zou staan van de potentiële ‘single point failures’: één losse schroef had een catastrofe kunnen betekenen. Bransons doel met SpaceShipTwo was “honderd of zelfs duizend keer” de ruimte in te kunnen, maar SpaceShipTwo heeft tot nu toe de atmosfeer niet verlaten.

De wachtlijst voor de eerste commerciële ruimtereis is lang. De reserveringswebsite ging tien jaar geleden al de lucht in. De prijs voor een ticket is in de jaren gestegen van 158.500 naar 250.000 dollar per persoon voor zes minuten in de ruimte.

Over de voorlaatste testvlucht van de SpaceShipTwo maakte Virgin Galactic nog dit filmpje: