Vanity Fair portretteert beroemde boekhandelaar. Dit is hoe hij zijn haar knipte

De onafhankelijke boekhandel Shakespeare and Company in Parijs
De onafhankelijke boekhandel Shakespeare and Company in Parijs Foto Wikipedia

In een reportage over de beroemde Parijse boekhandel Shakespeare and Company in Vanity Fair, is er veel aandacht voor oud-eigenaar George Whitman. Een excentrieke man die er aparte gewoontes op nahield. Dat blijkt wel uit deze angstaanjagende video.

Dat fragment is niet te zien in de reportage in het Amerikaanse societyblad over Shakespeare and Company, de Parijse boekhandel die onder eerste eigenaar Sylvia Beach in de jaren twintig en dertig uitgroeide tot een uitvalsbasis voor Lost Generation-schrijvers als F. Scott Fitzgerald, Ernest Hemingway, Ezra Pound en James Joyce. Aan het fragment wordt alleen gerefereerd in deze reportage over een boekhandel waar literatuurgeschiedenis werd geschreven. Beroemd is het besluit van Beach om Joyces’ Ulysses (1922) uit te geven. Vanwege seksueel expliciete passages gold er in Groot-Brittannië en Amerika een uitgeefverbod voor die modernistische klassieker, over een dag in het leven van advertentieverkoper Leopold Bloom.

‘Don Quichot van het Quartier Latin’

De opmerking over het videofragment duikt op als het gaat over George Whitman, de Amerikaanse boekhandelaar die Shakespeare and Company na de dood van Beach in 1956 tot zijn dood in 2011 bestierde. In de reportage herkennen we de man zoals die bij zijn overlijden in een necrologie in NRC Handelsblad werd omschreven: als een excentrieke, eigengereide man, de ‘Don Quichot van het Quartier Latin’. Zie alleen al de beelden van zijn ‘knipbeurten’, schrijft Vanity Fair:

‘Omdat Whitman weigerde te betalen voor knipbeurten, hield hij zijn haar op lengte door het met kaarsen in de brand te steken. (Op YouTube kun je hem dat zien doen in een video die zowel intrigerend als angstaanjagend is.)’

En inderdaad: de beelden van Whitman staan op YouTube. Dus oordeel zelf:

Dave Eggers

Shakespeare and Company is onder George Whitman, en huidige eigenaar Sylvia Whitman (33), een beroemde trekpleister voor schrijvers gebleven. De Amerikaanse schrijver Nathan Engelander trouwde er zelfs in 2012. Ook Dave Eggers komt er geregeld. Over de Parijse boekhandel schreef hij:

‘Shakespeare and Company is een absurde plek, tot aan de laatste gekke hoek en smalle trap. De boekhandel uit mijn dromen.’