Dit is een artikel uit het NRC-archief

Een Google-search verbruikt evenveel energie als een autoritje

Dat zei rockster Bob Geldof vorige week zaterdag in The Guardian

illustratie jet peters
illustratie jet peters

De aanleiding

Google je iedere dag even je naam in de hoop steeds hoger in de zoeklijst te komen? Stop daar dan mee. Zet je ijdelheid opzij, voor het milieu. Want een Google-zoekopdracht verbruikt veel energie, evenveel als een autorit van 65 meter, zei de Ierse rockster en activist Bob Geldof vorige week zaterdag in The Guardian. Wij checken of het klopt.

En, klopt het?

Er staat geen bronvermelding bij de uitspraak van Geldof, we gaan zelf op zoek naar cijfers. Milieu Centraal is een stichting die voorlichting geeft over duurzaamheid en stuurt ons wat cijfers over het energieverbruik van auto’s. Aangezien de meeste auto’s in Nederland op benzine rijden, gaan we daarvan uit. Een auto die op benzine rijdt, verbruikt na 65 meter rijden 0,05 kWh energie, zegt Milieu Centraal.

En hoe zit dat met een Google-zoekopdracht? Waarom verbruikt die überhaupt energie – het is toch een kwestie van naar Google.nl gaan, een paar woorden intoetsen en op ‘zoek’ klikken? Dat komt voornamelijk door het energieverbruik van datacenters, zegt Pieter Meulenhoff, ICT-deskundige van TNO. Google Search wordt geleverd door webservers van Google. Dat zijn speciale computers die in minder dan een seconde de pagina’s vinden van onze zoekopdrachten. Google gebruikt hiervoor heel veel computers, zegt Meulenhoff. „Hoeveel precies weet ik niet, maar ik vermoed duizenden.” Deze computers staan in datacenters, verspreid over de wereld. In de Groningse Eemshaven staat er ook één. Die computers gebruiken allereerst natuurlijk elektriciteit, dus energie. Daarbovenop gebruiken deze datacenters zelf nog extra energie. Bijvoorbeeld voor koelsystemen, om al die computers koel te houden, zegt Meulenhoff.

We weten nu waarom een Google-zoekopdracht energie verbruikt, maar om hoeveel energie gaat het? Die vraag mailen we de woordvoerder van Google Nederland. ‘Google ff’, is de reactie, met een smiley erachter, en een link. Die link brengt ons naar Google Green, een site met cijfers van Google’s energieverbruik. Hier staat wat een gemiddelde zoekopdracht aan energie verbruikt: 0,0003 kWh energie. Klinken deze cijfers realistisch? Ja, zegt een woordvoerder van Milieu Centraal. „We vinden het eerder aan de hoge dan aan de lage kant.”

Een autorit van 65 meter is dus milieuonvriendelijker dan een Google-zoekopdracht.

Maar wat nou als Bob Geldof het over een rit van een zuinige autosoort had, een elektrische? Dan was het energieverbruik 0,013 kWh, zegt Milieu Centraal. Nog steeds meer dan 0,0003 kWh energie en dus milieuonvriendelijker.

Oké, zegt Meulenhoff, maar we hebben het nu alleen over de energie die Google verbruikt voor een zoekopdracht. Thuis gebruik je ook energie als je iets opzoekt. „Je eigen computer, tablet, telefoon, het draadloze netwerk, de internet-aansluiting verbruiken allemaal energie.” Dat gebruik kan nog hoger liggen dan de energie die Google nodig heeft voor een Google-zoekopdracht, zegt Meulenhoff. „Maar ook dan is het zeer onwaarschijnlijk dat een Google-zoekopdracht meer uitstoot dan een autorit van 65 meter.”

Je kunt dus beter iets op Google zoeken dan even je straat uitrijden. „Of nóg beter: een wandeling maken”, zegt Meulenhoff.

Conclusie

Een Google-zoekopdracht verbruikt evenveel energie als een auto die 65 meter rijdt, zei rockster Bob Geldof. Als we de cijfers van een zoekopdracht naast die van een autorit van 65 meter zetten, blijkt een zoekopdracht veel minder energie te verbruiken. Ook als we uitgaan van een heel zuinige auto. We beoordelen deze stelling als onwaar.