Tech

Hoe het grote Qualcomm een kleine universitaire start-up uit Amsterdam kocht

A pile of old pictures and a journal to document memories of past times.
A pile of old pictures and a journal to document memories of past times. Foto iStock

In een kamertje van een onopvallend gebouw op de Amsterdamse bèta-campus Sciencepark staan zo’n tien beeldschermen. Hier werkt Euvision. Binnenkort is die ruimte te klein. Miljardenbedrijf Qualcomm, een van de grootste chipfabrikanten ter wereld, nam Euvision onlangs over voor - volgens blog Startup Juncture - tientallen miljoenen euro’s. Hoe kwam het zover?

Twitter avatar QualcommVenture Qualcomm Ventures Qualcomm acquired 2014 #QPrize finalist Euvision, a machine-learning & computer-vision startup http://t.co/NPrGAfAnOz http://t.co/zY0QA5WIdx

Van universiteit tot bedrijf

De technologie van Euvision herkent digitale foto’s. Hun app Impala bijvoorbeeld, classificeert: voedsel bij elkaar, selfies in een andere map.

http://vimeo.com/81270965

Het lijkt niet echt iets wat miljoenen waard is. Maar volgens mede-oprichter Arnold Smeulders, hoogleraar Informatica aan de Universiteit van Amsterdam, zijn er talloze toepassingen. Euvision werd met steun van Smeulders opgericht door Harro Stokman, een oud-student die bij hem promoveerde. Na vijf jaar onderzoek met een groep van ongeveer twintig man, werd het bedrijf in 2010 zelfstandig. De UvA hield - via een holding - een minderheidsbelang.

Het werd een van de eerste bedrijfjes waarmee de universiteit dat deed. Nu is UvA Holding (mede)eigenaar van zes andere ‘spin-offs’ uit eigen onderzoek. Doel: de bedrijven “op een bepaald moment ten gelde maken”. Euvision moest “over de hele wereld gebruikt gaan worden. Een prettig bijgevolg is dat het veel waard wordt”, zegt commercieel directeur Jan Willem Klerkx. Dat is gelukt.

De politie: een kleine markt

De politie zet de technologie bijvoorbeeld in tegen kinderporno. “In een zaak had de politie drie maanden kinderporno moeten kijken om bepaalde foto’s te vinden. Met onze software duurde het drie kwartier”, vertelt Klerkx. Ook Interpol, buitenlandse geheime diensten en de Londense Metropolitan Police hadden interesse.

http://vimeo.com/53660902

Maar dat is een kleine markt. “Die wereld is moeilijk doordringbaar. We hebben de politie een landelijk contract van een paar ton geboden. Dat konden ze niet betalen, de aanbestedingswetgeving en een lopende reorganisatie bemoeilijkten het”, zegt Klerkx. Over de winst en omzet van Euvision wil hij niets zeggen.

Door naar de grote bedrijven

De echt grote markt zijn de bedrijven met flinke hoeveelheden foto’s. “We hebben bijvoorbeeld veel met Facebook gesproken. En met dating sites met honderden miljoenen leden.” Sites waar het bijvoorbeeld handig is als het systeem ongepaste foto’s van bepaalde lichaamsdelen of reclame verwijdert.

Nadat de app vorig jaar uitkwam en ruim 100.000 keer werd gedownload, begon het pas echt. Grote techbedrijven aan de telefoon. En vooral: Qualcomm. Zeker 31.000 werknemers, kantoren op ruim 180 plekken wereldwijd, 6,8 miljard dollar omzet in het derde kwartaal van 2014 alleen en een winst van 2,2 miljard.

Klerkx: “In februari van dit jaar was het eerste contact, in de lente vroeg Qualcomm al om een nauwere samenwerking.” Een delegatie bezocht het Nederlandse kantoortje, een “veelvoud aan advocaten” doorzocht de boeken.

En nu?

Hoeveel ze uiteindelijk betaalden mogen Klerkx en Smeulders niet zeggen. Geld leende Euvision nooit, een startkapitaal was niet nodig. Alle werknemers – hoeveel dat er zijn mag ook niet gezegd – en eigenaren hadden aandelen en hebben dus verdiend aan de overname.

En Qualcomm? Hun technologie zit in haast alle smartphones. En die van Euvision binnenkort mogelijk ook. Daardoor kan Qualcomm meer geld vragen. “Zoals spraakherkenning nu steeds normaler wordt, wordt onze beeldherkenning straks een standaard onderdeel van telefoons”, denkt Klerkx. Aan andere kleine opdrachtgevers als de Nederlandse politie wordt het product voorlopig niet meer verkocht.

Klerkx en Smeulders gaan niet mee naar Qualcomm. Smeulders blijft bij de universiteit, Klerkx gaat door naar de volgende startup. De UvA had vijftien procent van de aandelen in Euvision. Een deel van het geld gaat terug naar de faculteit. Dit is de tweede spin-off die verkocht wordt. Verdienen aan wetenschappelijk onderzoek, het kan dus nog.