‘Talk radio is conservatief vermaak, een linkse Rush Limbaugh komt er niet’

Amerikaanse talk radio is nauw verbonden met rechtse rebellie, stelt presentator Michael Smerconish: „Je hebt liefhebbers en haters. Daar draait het om bij radio.”

De opmars van talk radio in de Verenigde Staten vond begin jaren negentig plaats, stelt radiopresentator Michael Smerconish: „Rush Limbaugh werd toen immens populair met zijn politieke talkshow. Het waren de jaren van de Golfoorlog en de verkiezing van Bill Clinton. Het waren topjaren voor conservatief activisme.”

Michael Smerconish schreef een roman over talk radio: Talk. De hoofdpersoon is een succesvolle radiopresentator, Stan Powers, die met zijn show een Texaanse Republikein in het zadel helpt. Powers komt tot inkeer, en betuigt zijn spijt op de radio: „Ik ben er ziek van. Ik schaam me voor de rol die ik heb gespeeld in de polarisatie van dit land. Ik wil dit niet meer.”

Zo voelde Smerconish zich ook, zegt hij. Hij was jarenlang radiopresentator op een talk-radio-zender in Philadelphia. Hij presenteert nu een talkshow op CNN.

Smerconish is van huis uit Republikein, maar liet in zijn programma ook Democraten aan het woord. Hij was in 2009 de eerste talkradio-presentator die president Obama in het Witte Huis mocht interviewen. Vorig jaar stopte hij zijn programma, uit onvrede over de eenzijdig rechtse koers van het genre. „In plaats van interessante discussies hoor ik bij iedereen dezelfde conservatieve talking points”, zegt hij.

Rush Limbaugh bereidde de weg voor de enorme groei van conservatieve praatprogramma’s. „Limbaugh had een punt: conservatieven kwamen er niet tussen bij de landelijke tv- stations, die toen nog erg progressief waren. Toen hij populair werd, was er geen houden meer aan. Iedereen wilde Rush zijn.” Sean Hannity, Laura Ingraham en Ann Coulter werden eveneens razend populair. Hun programma’s worden verkocht aan lokale zenders als 1040 WRVA, zodat ze een landelijk publiek bereiken. De rechtse tv- zender Fox News, opgericht in 1996, wordt gedragen door talkradio-coryfeeën.

Linkse talk radio bestaat vrijwel niet. De nationale radiozender Air America, bedoeld als progressieve tegenhanger van talk radio, werd in 2010 wegens gebrek aan succes stopgezet. De zender heeft maar zes jaar bestaan. Smerconish: „Rush Limbaugh is entertainment: hij heeft liefhebbers en haters. Daar draait radio om. Progressieven snapppen dat niet, daarom is er nooit een linkse Limbaugh opgestaan.”