Beetje hipster woont nu in Crown Heights

‘E n Julia gaat in Crown Heights wonen.” Mijn lunchpartner Anne zegt het achteloos, alsof ze vertelt dat haar dochter een nieuw vriendje heeft. Zo bedoelt ze het ook: het gaat de studerende meid goed. Maar dat ze haar geluk beproeft in Crown Heights, of all places?

Nog niet zo lang geleden was die wijk in het hart van Brooklyn alleen een bestemming voor orthodoxe Joden en Afro-Amerikanen. Ze leven er samen zoals New Yorkers overal bovenop elkaar wonen: de ander negerend, maar meestal vreedzaam. In 1991 kreeg de buurt ten oosten van Prospect Park een slechte, gewelddadige reputatie. Bij rassenrellen vielen dat jaar twee doden, onder wie een Jood die om zijn afkomst werd vermoord. Sindsdien was er één devies: omzeilen.

Het enige dat niet verandert in New York is het feit dat de stad voortdurend verandert. In een paar jaar is Crown Heights een hippe, nog net betaalbare bestemming geworden voor kunstenaars, jonge professionals die best drie kwartier in de metro willen forenzen, en jonge vrouwen als Julia die er met huisgenoten wonen. De gentrification heeft toegeslagen: de radicale stadsvernieuwing die ook Harlem heeft meegezogen richting hoge huizenprijzen, peperdure biologische supermarkten en een blankere bevolking.

„Julia vindt het geweldig”, zegt Anne, die zelf aan de Upper West Side woont, een relatief belegen, Woody Allen-achtige buurt in Manhattan. „Nog net een beetje pionier.” Zoals The New York Times deze zomer opmerkte: „Het lijkt er op dat het moment van Crown Heights is gekomen.”

B rooklyn is al jaren cool. De tijd dat Miranda in de tv-serie Sex and the City beschaamd moest toegeven dat ze Manhattan in arren moede verruilde voor Brooklyn, voelt als de oudheid. De nieuwste restaurants en bars zijn er te vinden. Zo ook de beste livemuziek en bierbrouwerijen vol bebaarde hipsters. Hiphopkoning Jay Z is mede-eigenaar van basketbalclub Brooklyn Nets, waarvan de T-shirts gewilde objecten in heel Amerika zijn.

Nieuw is dat iemand als Julia alleen nog in Crown Heights terecht kan. De buurten die nog niet zo lang geleden beschikbaar waren voor jonge mensen met ambitie – Boerum Hill, Prospect Heights, Fort Greene, Greenpoint – zijn onbetaalbaar geworden.

Wie eerder woonruimte zocht in het stadsdeel met 2,5 miljoen inwoners, wist dat al. Nu is het officieel. Als Brooklyn als zelfstandige stad gezien wordt is het de op één na duurste gemeente van het land. Het duurst is Manhattan, aan de overkant van East River. Brooklyn is San Francisco gepasseerd. Borough president Marty Markowitz van Broolyn zei onlangs hierom blij te zijn: „Een van de gewildste plekken op aarde om te wonen, werken en spelen!” Maar hij waarschuwde: „We waken ervoor dat Brooklyn nooit een plek wordt voor de heel rijken of de heel armen.”

Het is in de meeste wijken al zo ver. De gettotorens aan de randen van Brooklyn hebben niets gemeen met de lommerrijke straten van Brooklyn Heights. Zonder geld, veel geld, kunnen al die jonge gezinnen onmogelijk de trottoirs van Park Slope in beslag nemen met hun bugaboos. Een bescheiden appartement op de vierde etage (geen lift) maakt je daar 750.000 euro lichter.

Brooklyn is schoon, veilig en druk – een toeristische topbestemming. Is het de prijs waard? Eind 2012 sprak ik supporters van de Brooklyn Nets, die toen net de nieuwe basketbaltempel waren ingetrokken. In het voorheen haveloze centrum ligt de roestkleurige arena er naast nieuwe artistieke restaurantjes en bierhallen. Marc Smith zat er met zijn zoons van een wedstrijd te genieten. „We hebben weer een reden om trots te zijn”, zei hij over de verrijzenis van Brooklyn. Waar hij woonde? Crown Heights.