‘Chinese leger staat klaar om in te grijpen’

Gemeenteraadslid Hongkong

De Nederlandse Chinees die met een gele paraplu betoogde in Hongkong, is ongerust over de afloop van het protest.

Paul Zimmerman staat de media te woord na zijn gebaar van solidariteit met de demonstranten.
Paul Zimmerman staat de media te woord na zijn gebaar van solidariteit met de demonstranten. Foto AFP

‘Het was nog helemaal niet zo makkelijk in Hongkong aan een knalgele paraplu te komen, ik heb de halve stad doorgereden voordat ik er een vond”, grijnst de Nederlands-Chinese Paul Zimmerman (55), onafhankelijk deelgemeenteraadslid in het Hongkongse stadsdistrict Pokfulam, triomfantelijk.

De ondernemer en politicus maakte zich gisteren onder de tienduizenden betogers populair door op de jaarlijkse Nationale Dag-receptie een grote, gele paraplu open te klappen als teken van solidariteit met „die kinderen”. De paraplu is het symbool van de demonstranten die gele lintjes dragen ten teken van vreedzaamheid.

De officiële 1-oktoberviering, waarop de stichting van de Volksrepubliek China wordt gevierd, werd dit jaar geboycot door alle pro-democratische partijen. Maar de genaturaliseerde Chinees Zimmerman ging wél, met het plan er – typisch Hongkongs – een show van te maken.

„Het ging uitsluitend om het plaatje op tv en om de foto op de voorpagina. De hele scène was goed voorbereid, ik wist waar ik moest staan en lopen om het beste in beeld te komen.”

Woerdenaar, econoom, planoloog en miljonair Zimmerman werkt sinds dertig jaar in Hongkong als consultant. „Hongkong moet een vrije stad blijven met eigen waarden. Ik behoor tot het pro-democratische kamp, maar ik was tegen het blokkeren van wegen en kruispunten. Daar zet je onder gewone Hongkongers alleen maar kwaad bloed mee. Maar toen de politie zondag wapens richtte op die kinderen en traangasgranaten op hen afvuurde, werd ik kwaad, zoals iedereen. Die hele protestbeweging had misschien steun van 25 procent van de Hongkongers, na het traangas werd dat zeker 80 procent.”

Hij vervolgt: „Hongkong is een nette stad. Er wordt vaker gedemonstreerd; soms wel door 500.000 mensen. Door traangas te gebruiken, verbrak de politie een soort stilzwijgend convenant. Wij zijn in China, maar Hongkong is geen gewone Chinese stad en dat moet zo blijven. Hier lossen we conflicten zonder geweld op.”

Zijn toneelstukje lokte glimlachjes uit van collega’s, die wel wat gewend zijn en zelfs de belegerde burgemeester Leung Chun-ying knikte hem vriendelijk toe. De bewaking liet hem „uiteraard” ongemoeid. Kritiek kreeg hij wel van de studentenleiders, omdat hij tegen Hongkongse media had gezegd dat het protest moet stoppen als de door Beijing benoemde burgemeester Leung Chun-ying en de politie excuses aanbieden. De betogers eisen diens aftreden en politieke hervormingen en dreigen het kantoor van de burgemeester te bestormen.

Zimmerman: „Leung Chun-ying gaat natuurlijk niet aftreden. Dat laten de leiders in Beijing ook nooit gebeuren. De zaak zit muurvast. Ik denk dat het aanbieden van excuses kan leiden tot deëscalatie. De studenten moeten een ladder aangereikt krijgen om weer met beide benen op de grond te komen. Gebeurt dat niet, dan vrees ik het ergste. Ik ben absoluut niet gerust op de afloop, ik denk dat het Chinese leger klaar staat om in te grijpen.”