Maak het in India, raadt Modi VS aan

De Indiase premier Modi had bij zijn bezoek aan de VS een duidelijk doel: investeerders trekken om de verdere groei van zijn land te bevorderen.

Foto AP

Een Indiase premier die in Amerika wordt onthaald als een rockster: het imago van India als bruisende, opkomende economie is helemaal terug. Zondag werd Narendra Modi door 20 duizend Amerikaanse Indiërs toegejuicht in Madison Square Garden, de legendarische muziekhal in New York, befaamd door optredens van popsterren als Lady Gaga en Michael Jackson. Velen droegen T-shirts met Modi’s beeltenis en de tekst: ‘I will Modi-fy India’.

„India werd gezien als een land van slangenbezweerders, tegenwoordig zijn we kampioenen in het hanteren van een muis. Jullie hebben dat veranderd”, zei de premier Modi tegen zijn toehoorders, onder wie veel talentvolle computertechnici werkzaam in Silicon Valley. Hij riep hen op in het vaderland te investeren. „De 21ste eeuw zal een Aziatische eeuw worden.”

Volgens Modi zal India daarin een beslissende rol spelen wegens zijn democratische systeem, snel groeiende markt en demografische dividend: 65 procent van de bevolking is jonger dan 35 jaar – Indiërs vormen een vijfde van ’s werelds beroepsbevolking.

Modi’s Amerika-bezoek, dat gisteren werd afgesloten, was het voorlopige hoogtepunt van een diplomatiek offensief dat hem onder meer in Japan en Australië bracht. Eerder in september ontving hij China’s sterke man, president Xi Jinping.

Modi’s agenda was vooral economisch. Dat bleek tijdens het ontbijt dat hij maandag in Washington aanbood aan zeventien grote investeerders en belangrijke topmannen, wier bedrijven tezamen zo’n 10.000 miljard dollar waard zijn. Doel: het terugbrengen van India op de investeringsradar. Bedrijven keerden zich de laatste jaren af van India wegens de bureaucratie, de belabberde infrastructuur en het regeringsbeleid. Modi vertelde bezig te zijn met het hervormen van de stugge arbeidswetgeving en het terugdringen van de bureaucratie.

Onder de gasten waren de topmannen van PepsiCo, Google, MasterCard en zakenbank Goldmann Sachs. Modi spoorde de directeuren van firma’s als Boeing, General Electric en IBM aan om nieuwe fabrieken in India te bouwen. Vorige week lanceerde hij zijn ‘Make in India’-campagne. Door India als land voor de maakindustrie te promoten – de arbeidskosten zijn er aanzienlijk lager dan in China – hoopt Modi banen voor India’s miljoenen armen te scheppen.

Modi’s bezoek beoogde ook de handel met de VS te stimuleren. Die bedraagt nu jaarlijks zo’n 100 miljard dollar. Verwacht wordt dat die in vijf jaar zal vervijfvoudigen.

Het economische perspectief is lonkend. De Indiase groei trekt aan en wordt voor dit jaar geraamd op zo’n 6 procent. „Er worden in hoog tempo grote infrastructurele projecten goedgekeurd die vastzaten in het vergunningentraject”, zegt econoom Sunhil Sinha, van Fitch Group. „En de overheid zet de digitalisering van haar diensten via internet en mobiele telefonie door, waardoor de bureaucratie vermindert.”

Povere infrastructuur

Modi is erop gebrand buitenlandse investeringen aan te trekken. Er is de komende vijf jaar 1.000 miljard dollar nodig om de financiering in infrastructuur rond te krijgen. Voor verdere groei zijn met name verbeteringen nodig in de stroomvoorziening, het auto- en spoorwegennet en in de gekoelde opslag van voedselproducten. Ook is veel geld nodig voor de bouw van zo’n honderd smart cities (gebaseerd op doelmatigheid door digitale technologie) om de snelle urbanisatie op te vangen.

De directe buitenlandse investeringen daalden vorig jaar echter 21 procent. Investeerders zijn vooral beducht voor een met terugwerkende kracht ingevoerde belasting op de verwerving van Indiase ondernemingen. Vodafone werd aangeslagen voor 2,6 miljard dollar. Modi zei „een evenwichtig belastingregime” na te streven, maar zweeg over het opschorten van de bepaling.

Dat is niet genoeg, stellen commentatoren in India. Zij wijzen bijvoorbeeld op de problemen bij grondaankopen door bedrijven. Columnist Swaminathan Aiyar luidde in The Economic Times de alarmbel over de deplorabele staat van het lager onderwijs. Kinderen van 10 jaar kunnen nauwelijks lezen en 14-jarigen weten niet wat een staardeling is. Dat is geen basis voor een gezonde, hoogwaardige economie, meent Aiyar. „Laten we hopen dat Modi zich in India net zo briljant gaat gedragen als in Amerika.”