3,4 miljoen euro en een kantoor in New York voor idee uit de kroeg

Anderhalf jaar bezig met een eigen start-up en dan 3,4 miljoen euro binnenhalen. Het overkwam de start-up 3D Hubs, van de twee Nederlanders Bram de Zwart (31) en Brian Garret (29). Via 3D Hubs kunnen mensen hun 3D-ontwerpen printen bij anderen in de buurt die een 3D-printer hebben aangeschaft.

Wie maken daar gebruik van?

Brian: „Het zijn nog steeds vooral early adopters en technerds die er gebruik van maken. Dan printen ze drones of grappige foefjes voor in huis, om je ‘huis te hacken’. Een keer wilde een man een lekkende kraan repareren met een onderdeel wat hij zelf ontworpen had.”

Bram: „Ook zijn er steeds meer bedrijven die prototypes maken en dat simpel en goedkoop met een 3D-printer doen.”

Brian: „We proberen 3D-printen ook zelf te promoten, met honderd vrijwilligers wereldwijd die lokaal events organiseren om 3D-printen populairder te maken.”

Hoe werkt jullie start-up?

Brian: „De meeste 3D-printers staan het grootste deel van de tijd ongebruikt thuis. Met onze start-up verhuur je je printer aan particulieren en bedrijven die hem eventjes nodig hebben.”

Bram: „Iemand zonder printer kan een ontwerp maken, vervolgens via onze site een 3D-printer in de buurt zoeken en een dag later zijn ontwerp komen ophalen.”

Hoe zijn jullie begonnen?

Bram: „We hebben allebei industrieel ontwerpen gestudeerd aan de Technische Universiteit Delft en studeerden af bij hetzelfde bedrijf dat pionier was op het gebied van 3D-printen.”

Brian: „We bedachten in de kroeg dat het handig was om een overzicht te hebben waar nog meer 3D-printers stonden en staken er elke week meer uren in. Toen we er al een jaar mee bezig waren realiseerden we ons: dit vinden we zo leuk, hier moeten we meer mee doen. Toen hebben we onze baan opgezegd en zijn hier vol voor gegaan.”

Bram: „In februari vorig jaar zijn we begonnen. De eerste maanden deden we alles met z’n tweeën. Op de fiets door Amsterdam om printjes op te halen en producten te bezorgen. We zijn pas gaan automatiseren toen we het niet meer met de hand konden doen. Er zijn nu wereldwijd zo’n 7.900 printers bij ons aangesloten en we groeien elke maand met zo’n 40 procent.”

Brain: „We hebben besloten om gewoon te beginnen met onze start-up, al was het nog niet perfect. Veel mensen maken de fout om zichzelf een jaar lang op te sluiten om het perfecte businessplan te maken, maar uiteindelijk heb je dan iets gemaakt wat mensen misschien niet eens willen.”

Wat ga je doen met 3,4 miljoen?

Brian: „Ons idee is te kopiëren, we moeten dus zorgen dat we snel wereldwijd de grootste zijn.”

Bram: „Onze klantenservice is heel belangrijk. 3D-printen is vrij nieuw, mensen moeten goed worden geholpen met vragen. Iedereen die een print bestelt, wordt geholpen door onze klantenservice en de printereigenaar. We hebben nu twintig medewerkers en willen dit jaar doorgroeien naar dertig.”

Jullie hebben een kantoor geopend in New York. Waarom niet in Silicon Valley?

Brian: „In Silicon Valley zitten veel mobiele en online start-ups. In New York zitten meer bedrijven die op ons lijken, zoals Kickstarter en Apsy. Daarbij is het ook praktischer, want je vliegt er in zes uur heen. En het tijdsverschil is niet zo groot, dan hebben we nog overlap in onze werkdag.”

Bram: „We hebben besloten dat ik naar New York ga en daar een team opbouw, en Brian in Nederland blijft. We hebben een kantoor in Brooklyn met een mooi uitzicht op Manhattan en we hebben alvast een aantal mensen aangenomen.”

Maar wat als iedereen zo meteen een eigen printer in huis heeft?

Brian: „Het zou kunnen dat iedereen over vijf jaar een eigen printer heeft, maar er zijn ook veel verschillende printers. Wellicht wil je dan iets in metaal hebben, of keramiek. Dan ga je toch weer kijken of er niet iemand in de buurt is met een geavanceerde printer.”