Niet zelf bedacht, niet winstgevend, en toch wordt het cashen

Morgen gaat de kledingsite Zalando naar de beurs in Duitsland. Het is de meest succesvolle kloon van de Duitse broers Samwer, maar niet de enige. Hun verhaal in drie klonen.

Werknemers van Zalando in een logistiek centrum van het bedrijf in Erfurt, Duitsland. Foto AFP

Zalando gaat morgen naar de beurs in Duitsland, en donderdag volgt Rocket Internet.

Het altijd wat aanwezige Zalando behoeft geen introductie (maar toch even voor wie het ontgaan is: Zalando is een Duitse online schoenen- en kledingverkoper, en de grootste schoenenverkoper van Europa). Rocket Internet is een Duits e-commercebedrijf dat geld steekt in beginnende internetondernemingen, en al vanaf het begin aandeelhouder is van... jawel: Zalando.

De waarde van Zalando wordt geschat op maximaal 5,6 miljard euro; die van Rocket op 6,2 miljard.

Rocket Internet is opgericht door drie broers: Marc, Oliver en Alexander Samwer. Duits. Geboren in respectievelijk 1970, 1972 en 1975. Ze worden wel de ‘kloonkoningen’ van Europa genoemd.

Het bedrijfsmodel van de Samwers is even simpel als omstreden. De buitenwereld noemt het schaamteloos kopiëren, de broers zelf spreken van „kansen identificeren”. „Iemand anders is de architect, wij zijn de bouwers”, legde Oliver uit aan Wired.

Hun succesverhaal in drie klonen.

1 eBay versus Alando

In San Francisco zien de broers eind jaren negentig hoe de veilingwebsite eBay daar razend populair aan het worden is. Zo’n concept zou ook in Duitsland moeten werken, besluiten ze. Terug in Berlijn lanceren ze Alando, met als eerste verkoopwaar de oude modeltrein van Alex en een paar rolschaatsen van Marc.

Binnen drie maanden verkopen de Samwers Alando aan eBay-oprichter Pierre Omidyar. Voor 43 miljoen dollar. Ze blijven nog een jaar bij eBay hangen om daarna in rap tempo beltoonwebsite Jamba!, YouVideo (de Samwer-versie van Youtube) en StudiVZ (het Duitse Facebook) mede op te richten – en te verkopen.

2 Zappos versus Zalando

Dan heb je dus een formule te pakken. Of, zoals Oliver uitlegt: „Mijn voordeel is nooit dat ik de eerste ben. Nooit. Mijn voordeel is dat we vaak sneller en beter bouwen dan iemand anders.” Nee, ze waren niet de eersten om te bedenken dat je ook schoenen online kunt verkopen. Dat deed Zappos al – in Amerika.

Zalando is het grootste succesverhaal van de broers. Het bedrijf, waarin zij nu nog een belang van 17 procent hebben, is uitgegroeid tot de grootste webwinkel in Europa. Ook Latijns-Amerika en Azië hebben overigens hun eigen Samwer-versies: Dafiti en Zalora.

Het bedrijf heeft een miljardenomzet. Én een miljoenenverlies: sinds de oprichting in 2008 is het bedrijf niet winstgevend geweest.

Investeerders lijkt dat niet te deren.

3 Airbnb versus Wimdu

Gaat het altijd goed? Nee. De broers hebben ook genoeg mislukte projecten op hun naam. Verdienden ze nog 170 miljoen dollar aan de verkoop van hun Groupon-kloon CityDeal, uit het project rond de koopjeswebsite DealStreet trokken zij zich na vier maanden terug.

En dan is er nog de particuliere verhuursite Wimdu. Het zag er naar uit dat het Amerikaanse Airbnb Wimdu zou gaan overnemen, maar dat ging uiteindelijk niet door. In plaats van de Samwer-kloon over te kopen, koos Airbnb voor de aanval. Het zette een concurrent van Rocket in om snel internationaal te kunnen uitbreiden. Met succes. Airbnb’s waarde wordt geschat op 10 miljard dollar.

Hoe nu verder?

Aan ambitie ontbreekt het de Duitse broers Samwer niet. Hun missie: ’s werelds grootste internetplatform buiten de VS en China worden. Investeerders lijken daar vertrouwen in te hebben.

Stond de beursgang van Rocket oorspronkelijk op 9 oktober gepland, inmiddels is de datum ‘wegens de grote vraag naar aandelen’ een week naar voren geschoven.

Toch opvallend, want Zalando is niet het enige bedrijf uit de Samwer-koker dat maar niet winstgevend wordt. Zo staat in de prospectus van Rocket Internet: „Bijna al onze bedrijven zijn betrekkelijk jong, lijden aanzienlijke verliezen, hebben een negatieve kasstroom, vereisen flinke investeringen en zullen nooit winstgevend worden.”

De eerste zes maanden van dit jaar leed Rocket (20.000 werknemers) 13,3 miljoen euro verlies. Met de uitgifte van nieuwe aandelen hopen de broers 1,5 miljard euro op te halen. Om nieuwe bedrijven te lanceren. Maar ook om hun belang in een aantal gevestigde bedrijven te vergroten.

Dan komt die winst vanzelf. Voor de broers in elk geval.