Dankzij Zalando zijn deze drie ‘kloonkoningen’ miljarden waard

Foto HH

Ze zijn de “kloonkoningen” van Europa. De broertjes Samwer, of beter: Marc, Oliver en Alexander. Duits. 1970, 1972 en 1975. Mede-oprichters van Zalando. Straks waarschijnlijk goed voor zo’n 1 miljard euro, de man. Donderdag brengen ze hun start-upmachine Rocket Internet naar de beurs. De geschatte waarde: 6,2 miljard euro.

Het bedrijfsmodel van de Samwers is even simpel als omstreden. De buitenwereld noemt het schaamteloos kopiëren, de broertjes zelf spreken liever van “kansen identificeren”. Ze kijken succesvolle concepten af, bouwen het na en lanceren dat in opkomende markten. En doen het dan voor miljoenen weer van de hand.

“Iemand anders is de architect, wij zijn de bouwers”, legde Oliver uit aan Wired.

Hun succesverhaal in drie klonen.

1. eBay versus Alando

In San Francisco zien de broertjes eind jaren negentig hoe een veilingwebsite daar razend populair aan het worden is: eBay. Zo’n concept zou ook in Duitsland moeten werken, besluiten ze. Terug in Berlijn lanceren ze Alando, met als eerste verkoopwaar de oude treinset van Alex en een paar rolschaatsen van Marc.

Binnen drie maanden verkopen de Samwers Alando aan eBay-oprichter Pierre Omidyar. Voor 43 miljoen dollar. Ze blijven nog een jaar bij eBay hangen en lanceren daarna in rap tempo de ringtonewebsite Jamba!, een Samwer-versie van YouTube, YouVideo en StudiVZ, de Duitse Facebook - en verkopen die weer.

2. Zappos versus Zalando

Dan heb je dus een formule te pakken. Of, zoals Oliver uitlegt:

“My advantage is never that I’m the first. Never. My advantage is that we just build faster and better in more instances than anyone else.”

Nee, ze waren niet de eersten om te bedenken dat je ook schoenen online kunt verkopen. Dat deed het Amerikaanse Zappos al - maar alleen in Amerika.

Zalando is gerust het grootste succesverhaal van de broertjes te noemen. Het bedrijf, waarin de Samwers nu nog een belang van 17 procent hebben, is uitgegroeid tot de grootste online retailer in Europa. Met een miljardenomzet, én een miljoenenverlies: sinds de oprichting in 2008 is het bedrijf niet winstgevend geweest.

Als voorloper op Rocket zelf gaat Zalando morgen naar de beurs. De geschatte waarde van het bedrijf? 5,6 miljard euro.

3. AirBnB versus Wimdu

Gaat het altijd goed? Nee. De broers hebben ook genoeg mislukte projecten op hun naam. Verdienden ze nog 170 miljoen dollar aan de verkoop van hun Groupon-kloon CityDeal, uit de koopjeswebsite DealStreet trokken de Samwers zich al na vier maanden terug. Mizado (Amazon-kopie), Bamarang (designmeubels); zelfde verhaal.

Dan is er nog de particuliere verhuursite Wimdu. In plaats van deze Samwer-kopie over te kopen, koos AirBnB voor de aanval. Het Amerikaanse bedrijf schakelde Springstar, de concurrent van Rocket Internet, in om snel internationaal te kunnen uitbreiden. Met succes. De waarde van AirBnB wordt nu op 10 miljard dollar geschat. En Wimdu? De broers schijnen er niet vanaf te komen.

Hoe nu verder?

Aan ambitie (en bescheidenheid) ontbreekt het de Samwers niet. Hun missie: ‘s werelds grootste internetplatform buiten de VS en China worden. Investeerders lijken daar vertrouwen in te hebben. Stond de beursgang van Rocket oorspronkelijk op 9 oktober gepland, inmiddels is de datum ‘wegens de grote vraag naar aandelen’ een week naar voren geschoven.

Toch opvallend, want Zalando is niet het enige bedrijf uit de Samwer-koker dat maar niet winstgevend wordt. Zo staat in de prospectus van Rocket Internet:

“Nearly all of our companies have limited operating histories, are significantly loss making, have a negative operating cash flow, require significant capital expenditure and may never be profitable or cash generating.”

De eerste zes maanden van dit jaar maakte Rocket (20.000 werknemers) nog 13,3 miljoen euro verlies. Met de verkoop van nieuwe aandelen (waarvan de prijs nu tussen de 35,50 en 42,50 euro staat) hopen de broers 1,48 miljard euro op te halen. Om nieuwe bedrijven te lanceren. Maar ook om hun aandeel in een aantal gevestigde bedrijven te vergroten.

Dan komt die winst vanzelf. Voor de broers in ieder geval.