Rijke Amerikanen eisen geld voor ‘illegale nationalisatie’ van hun AIG

In Washington begint deze week een rechtszaak tegen de Amerikaanse regering wegens ‘ongrondwettige’ redding van het verzekeringsbedrijf AIG.

Maurice R. Greenberg, voormalig topman van verzekeringsbedrijf AIG. Foto Bloomberg

Het toppunt van ondankbaarheid? Brutaal? Op het Amerikaanse ministerie van Financiën hebben ze een zwaardere term voor de rechtszaak die miljardair Maurice (‘Hank’) Greenberg tegen de overheid heeft aangespannen: een absurde samenzweringstheorie.

Greenberg (89) gaf tot 2005 leiding aan verzekeringsbedrijf AIG, dat in 2008 en 2009 overeind werd gehouden. Het was geen kleingeld dat de staat investeerde. AIG ontving 182 miljard dollar (nu ruim 143 euro). Wel waren de voorwaarden strikt: een hoge rente en een feitelijke overname door Washington, dat tijdelijk vrijwel alle aandelen in handen kreeg.

Tegen die voorwaarden maakt Greenberg bezwaar in deze groepsrechtszaak (class action), mede namens andere aandeelhouders die hun investeringen zagen verdwijnen. De klacht is drie jaar oud; het proces begint deze week in Washington. Greenbergs eis: 31,5 miljard euro schadevergoeding. Want de manier waarop de redder van AIG optrad, was niet eerlijk, stelt Greenberg. 92 Procent van AIG kwam handen van de staat. Ongrondwettig, aldus Greenberg.

Rijke vrienden

In Amerikaanse media is al vaak opgemerkt dat Greenberg niet alleen lef heeft, maar ook rijke vrienden. Het eerste blijkt wel uit de zaak zelf. Wie klaagt het rijkste land ter wereld aan, nadat het zijn onderneming de helpende hand bood? Het tweede is van belang, omdat de kostbare procedure deels wordt gefinancierd door Greenbergs vrienden, zoals The New York Times vorige week meldde.

Greenberg is directeur van verzekerings- en reisbedrijf Starr, en zit in allerlei besturen van ziekenhuizen, musea en denktanks. Afgelopen decennia is hij niet alleen rijk en machtig geworden, maar als bekende filantroop ook „the most connected New Yorker”, volgens zakenblad Crain’s: niemand in ’s werelds financiële hoofdstad heeft meer contacten op de hoogste niveaus.

Greenbergs wantrouwen jegens overheidsoptreden zit diep. Hij vond drie vrienden bereid een deel van de juridische kosten te dragen. Een van hen is Kenneth Langone, oud-directeur van de New Yorkse beurs.

Impopulaire reddingsoperaties

Wie het ook betaalt, Greenberg spaart kosten noch moeite. Er is een complete verdieping van een hotel nabij de rechtbank in Washington afgehuurd voor het team van advocaten. De man die hem verdedigt, is een bekende naam in de Amerikaanse juristerij: David Boies.

De zaak kan een spektakel worden. Mogelijk moeten oud-minister Timothy Geithner en de voormalige centrale bankier Ben Bernanke getuigen. Dat kan oude wonden over de impopulaire bail-outs (reddingsoperaties) openrijten. Washington, dat flink verdiende aan de investering, is sowieso niet blij met zaak. Er wordt gevreesd dat andere beursfirma’s het voorbeeld volgen als AIG wint.

Een samenzweringstheorie? Een gotspe? Zout in de wonde van de belastingbetaler die voor de bail-outs betaalde? Volgens Greenberg, wiens vermogen op 2,75 miljard euro wordt getaxeerd, is hier een grondrecht met voeten getreden: privébezit werd overgenomen door de staat, en dat „zonder redelijke compensatie”.