Grootinquisiteur krijgt zachte opvolger

Deze week begint Evan Davis als opvolger Jeremy Paxman. Hij is minder bijtend, maar onderschat hem niet.

Evan Davis , het nieuwe gezicht vanNewsnight, op het dak van zijn flat in West-Londen. Foto Hollandse Hoogte

Verwacht vanaf deze week geen Paxman Deel Twee. Evan Davis, de nieuwe presentator van BBC’s Newsnight en daarmee diegene die in de voetsporen treedt van ‘grootinquisiteur’ Jeremy Paxman, is geen agressieve interviewer. Paxman stapte eerder dit jaar op.

Maar onderschat Evan Davis (52) niet. Zijn interviewstijl is misschien geduldiger en subtieler, hij krijgt wél antwoord. Dat werkte de afgelopen jaren uitermate goed als hij vanaf zes uur ’s ochtends het BBC- radioprogramma Today presenteerde.

„Als je te gemeen bent tegen mensen die echt niet zo slecht zijn, krijg je minder in plaats van meer aandacht voor iets”, legde Davis begin dit jaar uit aan studenten in Oxford. „Dan werp je minder in plaats van meer licht op wat er is misgegaan, en open je in plaats van meer deuren, er minder.” Als je te hard duwt, zei hij, kan je juist zorgen voor een doofpotaffaire en niet voor openheid.

Na een studie filosofie, politicologie en economie in Oxford en een postdoctoraal aan Harvard, begon Davis zijn loopbaan als econoom bij de rechtse denktank Institute for Fiscal Studies. Hij werkte kort voor de London School of Economics. In 1993 werd hij economieverslaggever bij de BBC, onder meer voor Newsnight, en klom op tot chef economie en auteur van het populaire Evanomics-blog. Sinds 2008 is hij medepresentator van Today, het vlaggenschip van BBC Radio 4, dat iedere ochtend zeven miljoen luisteraars trekt.

Bekendheid kreeg Davis deels omdat hij als een van de weinige bekende journalisten er openlijk voor uitkomt homoseksueel te zijn. Hij woont samen met zijn partner, een Franse tuinarchitect. Al jaren komt hij voor op lijsten van invloedrijke homo’s. Zijn populariteit groeide toen hij in 2005 presentator werd van het televisieprogramma Dragons’ Den, waarin onbekende uitvinders en ondernemers hun ideeën kunnen pitchen aan kapitaalverstrekkers.

Juist dat laatste maakt hem uitermate geschikt voor Newsnight. Het programma verliest gestaag publiek: sinds 2009 liep 30 procent van de kijkers weg. De nieuwe hoofdredacteur, Ian Katz, probeert hen terug te winnen door Newsnight losser te maken. Paxman gruwde van frivoliteiten, Davis wist bij Dragons’ Den een brug te slaan tussen economie en entertainment, en geniet grote populariteit onder met name vrouwen. Gehoopt wordt dat de fans van dat programma de populaire Davis naar Newsnight zullen volgen.

Dat Davis de plechtstatigheid van Paxman mist, werkt eveneens in zijn voordeel. Op de radio spat het enthousiasme en de levenslust van Davis af. Zoveel dat een collega bij Today verzuchtte dat ze dat zou missen – alleen niet om zes uur ’s ochtends. Paxman zelf vergeleek hem ooit met Tijgertje uit Winnie the Pooh. Hij kan ook onbedaarlijk in de lach schieten, zoals in 2009 toen bekend werd dat een Lagerhuislid de kosten voor een eendenkooi had gedeclareerd.

Op Twitter bekende Davis toen zijn benoeming bekend werd, dat hij nog jaren door had willen gaan bij Today. „Maar hoe kon ik deze rol bij Newsnight weigeren? Ik treed in de voetsporen van enkele van de beste journalisten die er zijn. Het is een beetje om bang van te worden, het is een avontuur en een uitdaging. Ik hoop dat de kijkers tevreden zullen zijn.”

Davis zal het programma drie keer per week presenteren. Kirsty Wark, Emily Maitlis en Laura Kuensberg verdelen de andere twee dagen.