Hoe gedraagt het virus zich?

Het ebola-virus onder een electronenmicroscoop Foto AP

Er zijn geen aanwijzingen dat het ebolavirus in de West-Afrikaanse uitbraak besmettelijker of dodelijker is dan de virussen in eerdere uitbraken. Natuurlijk, het virus verandert. Dat doen alle soortgelijke virussen. Het ebolavirus muteert nu zelfs sneller dan tijdens andere uitbraken. Dat lieten virologen zien (Science, 28 augustus) na analyse van 100 virussen die tijdens de huidige uitbraak bij patiënten zijn afgenomen.

Maar dat heeft het gedrag van het virus nog niet veranderd. Tot begin september – 8 maanden na het begin van de uitbraak – gedroeg het virus zich als vanouds. Er is na de besmetting een incubatietijd van 2 tot 21 dagen. Mensen die ernstig ziek worden zijn ongeveer een week ziek. En overlijden dan, of knappen op. Iedere patiënt besmet gemiddeld bijna 1,5 tot twee anderen. Dat is berekend met de gegevens van ruim 3.300 patiënten. Ebola is daarmee ongeveer net zo besmettelijk als griep: niet extreem. Bij mazelen steekt een patiënt makkelijk vijftien tot twintig anderen aan.

Het grote verschil is dat je het griepvirus oploopt van een vreemde die in de trein of een winkel hoest of niest. Bij ebola is dat nooit waargenomen. Direct contact met speeksel, tranen, uitwerpselen en bloed van patiënten is nodig voor besmetting.