Voor 6.000 euro gewichtloos in een Franse ‘kotskomeet’

Met paraboolvluchten worden ruimtevaarders getraind. Maar ook niet-astronauten mogen nu in Frankrijk aan boord.

Tijdens de paraboolvlucht houdt de auteur zich vast om niet op drift te raken. Foto ESA/Anneke Le Floc’h

Het is alsof iemand me omhoog gooit en ik niet meer neerkom. Het maakt niet uit of ik rechtop sta of ondersteboven hang, het voelt hetzelfde. Ik kan een grijns op mijn gezicht niet onderdrukken: mijn eerste ervaring met gewichtsloosheid heeft iets magisch.

Wie naar de ruimte wil tast diep in de buidel. De Russen bieden reisjes naar het internationale ruimtestation aan. Ticketprijs: 52 miljoen dollar. Korte vluchten naar het randje van de ruimte kun je kopen vanaf een ton. Maar gewichtsloosheid is voor een lagere prijs te koop. Wie 6.000 euro overmaakt naar het Franse Novespace, kan mee op een paraboolvlucht waar gewichtsloosheid wordt gecreëerd.

De vlucht waarvoor ik ben uitgenodigd door het bedrijf wordt uitgevoerd met een aan de binnenkant volledig gestript passagiersvliegtuig en is een ware achtbaanrit. De piloot trekt het vliegtuig plots sterk op en laat het toestel vervolgens een kilometerslange boog (parabool) vliegen tussen de zes en acht kilometer hoogte. Eigenlijk ‘valt’ het vliegtuig precies de baan van een afgeschoten kanonskogel. Het resultaat: alles en iedereen aan boord is gewichtsloos tijdens die val. Door de baan van het vliegtuig aan te passen kan de zwaartekracht van de maan of Mars worden geïmiteerd, respectievelijk eenzesde en eenderde van de aardse zwaartekracht.

De paraboolvluchten van Novespace bestaan uit dertien maal gewichtsloosheid à 22 seconden per keer, eenmaal de zwaartekracht van de maan (25 seconden) en tot slot 35 seconden Marszwaartekracht. Tussen de parabolen wordt die zwaartekracht als het ware weer ingehaald; omdat het vliegtuig flink moet optrekken, ervaren de passagiers tweemaal 1,8 keer de aardse valversnelling.

Achterin het vliegtuig zitten drie mensen gebogen over kotszakjes. Niet gek, paraboolvluchten zijn beruchte ziekmakers. Het vliegtuig draagt de koosnaam Vomit Comet. Na 15 parabolen is 2 tot 3 procent van de passagiers kotsmisselijk, zelfs met een dosis reispillen. Zelf ontdekt ik dat gewichtsloosheid onhandig is. Mijn benen vliegen ongecontroleerd omhoog. Bijna panisch hou ik mezelf vast aan de touwen op de vloer om niet op drift te raken. Objecten die ik voor mijn neus laat zweven, zijn binnen de kortste keren buiten handbereik. Ik snap waarom astronauten makkelijk spullen kwijtraken.

Paraboolvluchten worden al sinds de jaren 50 gedaan voor wetenschappelijk onderzoek en training van astronauten. Ook Novespace vliegt al tientallen jaren voor de Europese ruimtevaartorganisaties. Nieuw in hun portefeuille zijn deze pleziervluchten. Ondanks de stevige prijs lijken de Fransen een gat in de markt te hebben gevonden. De vluchten met 40 plaatsen, die online geboekt kunnen worden, zijn binnen enkele minuten uitverkocht. Het verdiende geld gebruikt het bedrijf om de wetenschappelijke vluchten goedkoper te maken. Thierry Gharib, baas van Novespace: „Of we deze populariteit hadden verwacht? Absoluut niet. Blijkbaar zaten hier veel mensen op te wachten.”