Nintendo wordt vandaag 125 jaar. Wat deden ze vóór Super Mario?

Foto WIkipedia

125 jaar, zo oud wordt Nintendo vandaag. Het Japanse bedrijf is nu vooral bekend van Super Mario en Luigi en andere videogame-klassiekers, maar daarvoor was het al bijna een eeuw bezig met andere ondermeningen - de een succesvoller dan de andere. Vijf dingen die Nintendo (dat betekent ‘laat het geluk aan de hemel over’) deed voordat het met videogames op de markt kwam.

1889: Speelkaarten van boomschors

Nintendo begon in 1889 als Nintendo Koppai, met de verkoop van Hanafudakaarten. Hanafuda is Japans voor bloemkaarten. De speelkaarten werden met de hand gemaakt van boomschors.

Poster met Nintendo-speelkaarten uit de periode 1889-1912

1963: Love hotels

Hiroshi Yamauchi, topman sinds 1949, geloofde niet dat Nintendo een bedrijf moest zijn dat alleen spelkaarten verkocht. Daarom richtte hij in 1963 een Nintendo-hotelketen op: de ‘love hotels’, waar kamers op uurbasis verhuurd werden. Yamauchi, een getrouwd man, kwam hier zelf ook graag.

Een ‘love hotel’ in Tokio. Bron: Wikipedia

1963-1968: Instant rijst

Behalve in love hotels dacht Yamauchi ook dat er toekomst zat in het aanbieden van instantrijst, dat hij vlak na de oprichting van het eerste love hotel op de markt bracht. Het moest het antwoord worden op het succes van instantnoedels. De rijst van Nintendo bleek echter niet zo in de smaak te vallen, en werd al snel van de markt gehaald.

1963-1968: Taxibedrijf

Ook kreeg Nintendo rondom dezelfde tijd én onder leiding van Yamauchi een taxiservice. Al snel bleek echter dit vooral gepaard ging met het constant moeten onderhandelen met oppermachtige taxi-vakbonden, daarom werd ook dit initiatief al snel beëindigd.

1966: Kinderspellen

Al deze onsuccesvolle initiatieven dwongen Yamauchi om de koers van Nintendo toch aan te passen. Hij zag in dat hij zich wellicht toch moest blijven focussen op Nintendo’s kernactiviteit: spellen. In 1966 ontwikkelde speldesigner Gunpei Yokoi daarom de Ultra Hand, een grijphand gemaakt van aan elkaar geschoven tangen. Het was een hit, meer dan een miljoen exemplaren werden verkocht.

De Ultra Hand. Foto: BeforeMario.com

In de jaren zeventig ging Nintendo zich definitief richten op videogames. Met succes: al snel naam maakte het bedrijf naam met spellen als Donkey Kong, Zelda en Mario Bros. Dat laatste werd het best verkochte videogame in de geschiedenis. En toen in 1989 de Game Boy, een draagbare spelcomputer, op de markt bracht, werden ook daar 120 miljoen exemplaren van verkocht.

Original Nintendo Gameboy with Tetris running. Foto: Wikipedia

Inmiddels zijn de games van Nintendo, dat zo’n vijfduizend mensen in dienst heeft, niet meer zo succesvol. Over het afgelopen boekjaar leed Nintendo een nettoverlies van 229 miljoen dollar (163 miljoen euro).

De oorzaak: het floppen van de Wii U, opvolger van de wél geslaagde Wii. En Nintendo heeft te kampen met het aantal games dat nu op mobiele telefoons gespeeld wordt. Desondanks hoeft het bedrijf zich (vooralsnog) geen zorgen te maken. Ten opzichte van concurrenten Microsoft en Sony verkoopt Nintendo namelijk nog steeds meer hardware. Plus: het bedrijf heeft een buffer van zo’n tien miljard dollar én is bezig met de ontwikkeling van een mysterieus ‘quality of life’-platform, wat voor een opleving zou moeten zorgen.