De prijs is na zeven jaar terug waar hij hoort

De Nederlandse honkballers versloegen gisteren in de finale van het EK in Tsjechië titelverdediger en aartsrivaal Italië. Bondscoach Steve Janssen prijst de eenheid en focus van zijn team. Alleen de titel telde.

Bondscoach Steve Janssen en zijn spelers vieren het behalen van de Europese titel, na de zege op Italië in de finale. Foto Henk Seppen

Die titel moest en zou weer terug naar Nederland. Diegomar Markwell zei het voorafgaand aan de finale van het EK honkbal heel overtuigend. „Wij gaan hier de titel pakken”, vertelde de pitcher zonder twijfel vanuit Tsjechië. En Nederland hield woord. Gisteravond won het de finale in Brno van regerend Europees kampioen Italië (6-3). Het was een revanche voor de verloren EK-finales van 2010 en 2012.

De Europese titel, de 21ste uit de geschiedenis voor de Nederlandse honkballers, is het resultaat van focus, revanchegevoelens en de wens om technisch directeur Robert Eenhoorn afscheid te laten nemen met een prijs. Die treedt namelijk per 1 oktober in dienst als directeur Algemene Zaken bij voetbalclub AZ. „De kracht van deze groep is de eenheid”, onderstreepte de Belgische bondscoach Steve Janssen via de telefoon vanuit Tsjechië. „Vanaf de eerste dag dat we samen kwamen, hebben we gezegd: wij willen die Europese titel winnen. Dat was het enige doel dat we voor ogen hadden.”

Janssen, die vorig jaar werd benoemd als opvolger van de gestopte bondscoach Brian Farley, bespeurde veel homogeniteit binnen het team. Alle 24 spelers hadden dezelfde focus, zag hij. „En dan is zo’n wedstrijd als zaterdag tegen Italië heel gemakkelijk, hoor.”

Nederland moest zowel zaterdag als gisteren aantreden tegen Italië. Zaterdag ging het om het laatste duel in de finalegroep, een wedstrijd die nergens meer om ging omdat Nederland en Italië al geplaatst waren voor de finale. „Toch hebben we de wedstrijd van zaterdag serieus benaderd”, zei Kalian Sams, verantwoordelijk voor twee homeruns in de finale. „We wilden Italië meteen onze intenties duidelijk maken. Een overwinning zou ons een boost geven richting de finale.” En dat was het ook. Na de 5-0 van zaterdag, volgde gisteren opnieuw een zege.

Nederland liet er vanaf de eerste inning geen onduidelijkheid over bestaan wie de beste van Europa is. De bijna veertigjarige werper Rob Cordemans had geen moeite met de Italianen. Door scores van Randolph Oduber, Sams (2x) en Curt Smith stond het al snel 4-0. Maar na de vijfde inning, toen Cordemans had plaatsgemaakt voor David Bergman, werd het nog even spannend. Italië kwam terug tot 5-3. Werper Tom Stuifbergen en een (tweede) homerun van Smith zorgden ervoor dat de voorsprong van Nederland niet meer in gevaar kwam.

„Dit team weet precies wat er nodig is in een wedstrijd”, zei Sams over de kracht van het Nederlandse team. „Iedereen voert zijn taak uit. Niemand uitgezonderd. Als een wedstrijd om iets specifieks vraagt, zoals een goede werper, de juiste slagmensen of goed veldspel, dan leveren wij dat gewoon.” Janssen sloot zich daarbij aan, alsof het een easy job is om dit team als bondscoach te leiden. „Het is voor mij echt een eer om coach te zijn van deze jongens.”

Nederland was superieur dit EK, het enige grote toernooi in 2014. Alle wedstrijden werden met gemak gewonnen. Maar, zoals telkens in herinnering werd gebracht door Janssen, was de titel het enige doel. Nederland was dat, als wereldkampioen, immers aan zijn stand verplicht. Europees was Nederland voor het laatst de beste in 2007.

„Die beker stond al veel te lang in het zuiden van Europa”, stelde Janssen vlak na de prijsuitreiking in Tsjechië. Op de achtergrond klonk het oorverdovende geluid van zijn juichende spelers. „Wij gaan hier een mooi feestje maken”, reageerde een uitgelaten Sams. „Dit wordt een lange, lange nacht.”

Want vandaag, om zes uur ’s ochtends, reed de bus alweer van het hotel naar de luchthaven, van waar koers gezet zal worden naar Schiphol. Maar Janssen, Sams en al die anderen hoor je niet klagen. Want in hun bagage zit de Europese titel, de prijs die eindelijk weer terug is waar hij hoort: in Nederland.