Thuiskachel draagt fors bij aan smog in China

Ernstige smog in de stad Harbin, in het noordoosten van China. Foto EPA

Chinese huishoudens dragen meer bij dan gedacht aan de dichte, ongezonde smog die het land met regelmaat teistert. Met name de vele op kolen en hout gestookte kachels spelen hierbij een rol.

Dat blijkt uit onderzoek van een internationale groep wetenschappers (Nature, 18 september). Eerste auteur is Ru-Jin Huang van het Zwitserse Paul Scherrer Institut.

Het idee tot nog toe was dat vooral zwavel- en stikstofverbindingen afkomstig uit het verkeer en de talloze kolencentrales bron waren van luchtvervuiling, maar nu blijkt dat de thuiskachels ook een substantiële rol spelen.

De groep kwam daar achter na een analyse van het fijnstof in de lucht boven de vier megasteden Beijing, Shanghai, Guangzhou en Xi’an. Fijnstof zijn kleine deeltjes die longproblemen en vervroegde sterfte veroorzaken. Het ergst is fijnstof kleiner dan 2,5 micrometer (PM2,5 – een micrometer is een duizendste millimeter. De groep analyseerde de samenstelling van PM2,5-deeltjes in de periode van 5 tot 25 januari 2013. China had toen te maken met zulke extreme en aanhoudende smog, dat de overheid meteen een actieplan aankondigde om de concentratie fijnstof in de lucht terug te brengen.

Maar om gerichte maatregelen te kunnen nemen, moet je wel eerst weten wat de smog precies veroorzaakt, schrijven de wetenschappers in hun artikel.

Uit hun analyse blijkt dat gemiddeld een kwart van het fijnstof in de vier steden bestaat uit vluchtige organische stoffen (VOC’s). Die komen vrij bij onvolledige verbranding van onder meer kolen, hout en benzine. Aangezien onvolledige verbranding vooral optreedt bij lagere temperaturen, wijst dat eerder in de richting van thuiskachels dan van kolencentrales (waar de verbranding efficiënter, want bij veel hogere temperaturen, plaatsvindt). Ook koken en bakken, met name van vlees, worden als bron van VOC’s genoemd. Dierlijk vet kan daarbij vrijkomen en verdampen.

Volgens de auteurs zou de Chinese overheid meer moeten doen om de concentratie VOC’s in de lucht naar beneden te krijgen. De huidige prognoses wijzen juist op een flinke toename ervan.