‘Cowboy Bill’ komt naar Beursplein 5

Hij verdiende grof aan de kredietcrisis, ruziet veel met bedrijven en wil naar de Amsterdamse beurs. Wie is Bill Ackman en wat komt hij doen?

Het Damrak is binnenkort een bijzondere topman rijker. Deze week maakte de roemruchte activistische belegger William ‘Bill’ Ackman, alias Cowboy Bill, bekend dat hij zijn beleggingsfonds Pershing Square Holdings (PSH) volgende maand naar de Amsterdamse beurs te brengt.

Ackman (47) heeft een roemruchte reputatie, zeker aan de overkant van de Atlantische Oceaan. Als een van de weinigen zag hij de crisis met subprime-hypotheken aankomen. Door ‘short’ te gaan en dus te wedden op een koersdaling van onder meer Freddie Mac, Fannie Mae en verzekeraar MBIA verdiende hij meer dan een miljard dollar voor zijn investeerders.

Dit jaar is er nogal veel te doen om de Amerikaan. Zo voert Ackman een vernietigingscampagne tegen Herbalife. Volgens hem is het voedingsmiddelenconcern, dat niet met winkels maar met losse verkopers werkt, niets meer dan een piramidespel. En dat moet iedereen weten.

Ackman zit achter de gelikte website Facts About Herbalife. Bezoekers worden er geconfronteerd met claims als „88 procent van de Herbalife-deelnemers verdient geen geld” en uitspraken van gedupeerden onder wie ene Miguel uit Illinois: „Mij werd verteld dat ik aan het eind van het jaar miljonair zou zijn, maar nu heb ik niets meer over.”

Naast morele bezwaren heeft Ackman vooral een financiële reden voor de campagne: hij gaat voor 1 miljard dollar ‘short’ in Herbalife en speculeert op het omvallen van het bedrijf.

Ondertussen is Ackman ook verwikkeld in een overnameoorlog met Botox-maker Allergan. Samen met Valeant Pharmaceuticals probeert hij het bedrijf uit Californië voor zo’n 50 miljard dollar te kopen. Aangezien Allergan weigert, lopen er nu allerlei rechtszaken.

Activistische beleggers zijn „goed voor markten”, beklemtoonde Ackman onlangs nog maar eens in een kwartaalupdate aan zijn beleggers. Veel investeerders, zoals pensioenfondsen, zijn passief en eisen geen koerswijzigingen. Gezien de inefficiëntie bij veel concerns zijn activistische beleggers die dat wel doen daarom „gezond”, betoogt hij.

Ackman hanteert een typische ‘long’-beleggingstrategie. Hij kiest voor relatief weinig fondsen en blijft er vaak lang in zitten. Toen vorige maand bekend werd dat Burger King de Canadese koffie- en donutketen Horton wil overnemen, werd Ackman als vroege investeerder door de koersstijging in één dag op papier 1,24 miljard dollar rijker.

Via het in 2003 opgerichte Pershing Square Capital Management beheert Ackman vier fondsen die volgens Bloomberg zo’n 15 miljard dollar beheren. Een van die fondsen, het op belastingparadijs Guernsey gevestigde Pershing Square Holdings, gaat op 13 oktober dus naar de Amsterdamse beurs.

„Een alles veranderende stap”, aldus Ackman maandag in een persbericht. Het is namelijk de eerste beursgang voor een van zijn fondsen. Tot nog toe haalde Ackman geld direct op bij investeerders. Het nadeel daarvan is dat die hun geld weer kunnen terugtrekken.

Om die „zwakte” te ondervangen heeft Ackman besloten zijn fonds naar de beurs te brengen. Daarmee wil hij zo’n 2 miljard dollar ophalen. De marktkapitalisatie van PSH bedraagt dan 5 miljard dollar.

Voor Euronext betekent het nóg een interessante beursgang dit jaar. Eerder haalde ING met de verzekeringstak Nationale Nederlanden 1,8 miljard euro op. De beursgang van het Franse kabelbedrijf Altice was goed voor 1,5 miljard euro. „Daar zijn we natuurlijk heel blij mee; het onderstreept onze positie als belangrijk internationaal platform voor beursnoteringen”, zegt Hoofd Noteringen Anne Louise Metz.

Pershing Square Holdings wil niet ingaan op de vraag waarom het voor het Damrak kiest. Metz ook niet. Ze stelt wel dat Amsterdam aantrekkelijk is als noteringsplaats voor internationale ondernemingen als toegangspoort tot de Europese kapitaalmarkten en beleggers. Ook is er dankzij de aanwezigheid van internationaal georiënteerde ondernemingen veel geld beschikbaar.

Die liquiditeit zou volgens kenners inderdaad een van de redenen zijn. PSH benadrukt in de aankondiging dat de beursgang een manier is om geld op te halen bij „bepaalde niet-Amerikaanse institutionele en professionele beleggers”. Ruim voor de beursgang zijn de aandelen zelfs al weggezet bij dertig grote beleggers. Gezien de historisch lage rentestanden in Europa en de rendementen van fondsen zoals die van Ackman is het niet zo gek dat beleggers interesse tonen.

Ook zou de geschiedenis van Amsterdam met vergelijkbare partijen meespelen. Zo ging in 2006 private equityfonds Kohlberg Kravis Roberts (KKR) naar de beurs (het verhuisde later naar New York), HarbourVest heeft er nog steeds een notering.

Ackman heeft nog niet bekendgemaakt waarvoor hij het geld dat hij in Amsterdam ophaalt gaat gebruiken: wil hij met nog meer geld short gaan op Herbalife of wordt het toch iets anders?