Nederland loopt massaal hard. Hoe een Belg deze markt verovert

Foto ANP

Een paar schoenen, sokken en asfalt. Of een park. Meer heb je niet nodig om te kunnen hardlopen. Gezond, gemakkelijk en goedkoop.

Jarenlang was het aantal Nederlanders dat minimaal een keer per jaar hard liep stabiel: 1 op de 10. In 2012 was dat gestegen tot 13 procent, zo’n twee miljoen Nederlanders. Met de derde loopgolf is hardlopen ook economisch interessant geworden. Aan grote hardloopevenementen doen duizenden mensen mee, dit weekend bijvoorbeeld weer bij de Dam tot Damloop. Al die lopers zijn commercieel zo lucratief, dat een Belgisch bedrijf zich op de Nederlandse hardloopmarkt heeft gestort.

Het Belgische sportmarketingbedrijf Golazo is dit jaar onder leiding van topman en voormalig topsporter Bob Verbeeck begonnen een aantal grote organisaties op te kopen. Like2Run (marathon van Rotterdam) en Stichting Marathon Eindhoven werden overgenomen, Topsport Noord Nederland (van de 4 mijl van Groningen) volgt binnenkort. En dat is nog maar het begin. “We willen landelijke dekking”, zegt Verbeeck.

Monopolie

Niet iedereen is enthousiast over de overnames. “Er kan een monopolie ontstaan”, vreest directeur Ronald Veerbeek van Stichting Zevenheuvelenloop. “Dan kan alles op elkaar gaan lijken en verliezen evenementen hun unieke karakter.” Ook adjunct-directeur Cees Pronk van Le Champion (Dam tot Damloop) ziet het liever anders:

“Het lijkt mij gezond als er verschillende organisaties zijn die evenementen organiseren. Dan moeten die organisaties elkaar beconcurreren op kwaliteit. Dat komt de evenementen ten goede.”

Nederland telt dit jaar zo’n 2.050 hardloopevenementen, volgens de officiële kalender van de Atletiekunie: elk weekend weer gemiddeld 39 wedstrijden. De echt grote evenementen zijn in handen van een vijftal professionele organisaties. De rest wordt georganiseerd door vrijwilligers.

De grootste lopen van de vijf professionele organisaties

Terwijl de vraag naar hardloopevenementen stijgt, komen veel vrijwillige organisaties in de problemen door strengere veiligheidseisen van gemeenten. Professionele hulp van Golazo is dan welkom. Voor Golazo zijn de overnames – topman Verbeeck noemt het “samenwerken om zoveel mogelijk mensen aan het hardlopen te krijgen” – onderdeel van schaalvergroting: minder kosten, meer opbrengsten.

De vaste lasten voor het opzetten van het parcours zijn hoog, maar ook eenmalig. Hoe meer betalende lopers daarna meedoen, hoe hoger de inkomsten. De begroting van de marathon van Rotterdam bedraagt 3 miljoen euro. ProRun verdiende met de Utrechtse Singelloop van vorig jaar zo’n 40.000 euro, op een begroting van ruim een half miljoen euro.

Van de vijf grote spelers hebben de stichtingen Le Champion en de Stichting Zevenheuvelenloop geen winstoogmerk. TNN, ProRun en Golazo hebben dat wel: zij proberen zo veel mogelijk geld te verdienen aan inschrijfgeld, sponsoren, subsidies en het aanbieden van extra diensten. Golazo doet dat onder meer met de app ‘Hardlopen met Evy’. De app (360.000 keer gedownload in Nederland) is gratis, de trainingsschema’s die je kunt downloaden niet. Ook via winkelketen voor sportadvies Energy Lab loopt Golazo binnen.

Directeur Verbeeck zegt met zoveel mogelijk Nederlandse evenementen te willen “samenwerken”. Ook ProRun en de Zevenheuvelenloop zijn benaderd. “Ze gooien overal visjes uit”, zo omschrijft directeur Pauel van ProRun de interesse van de Belgen. De Zevenheuvelenloop heeft de toenadering van Golazo definitief afgewezen. ProRun vooralsnog ook. Uiteindelijk wil Golazo een Europees netwerk van grote hardloopevenementen creëren. Hoe groter hoe makkelijker om sponsoren te strikken.

Het netwerk van Jos Hermens

De opmars van Galazo is grotendeels te danken aan sleutelfiguur Jos Hermens, eveneens voormalig topatleet. Hermens brengt de Belgen in contact met vrijwel alle Nederlandse organisaties. Daar heeft hij zijn redenen voor. Met zijn bedrijf Global Sport Communications verzorgt de invloedrijke Nederlander het deelnemersveld voor bijna alle grote Nederlandse hardloopevenementen. Ethiopische toplopers als Haile Gebrselassie en Kenenisa Bekele staan bij hem onder contract.

Hermens wil voorkomen dat evenementen tot enkel entertainment verworden en dat topatleten – zijn voornaamste broodwinning - niet meer kunnen deelnemen. Door samen te werken met Golazo voorkomt hij dat. Hermens: “In de contracten van de overgenomen evenementen staat dat er een internationaal deelnemersveld moet zijn.”

Hermens kent Verbeeck goed. Ze zijn ongeveer even oud, hebben een imposante atletiekcarrière achter de rug, en wonen samen vergaderingen van de elite atletiekcompetitie Diamond League bij. De relatie is zo goed dat Hermens Golazo in 2013 benaderde als de Fanny Blankers-Koen Games in Hengelo – het grootste atletiekevenement van Nederland – in financiële nood zit. Het Belgische bedrijf wordt daarop hoofdsponsor. Nu retourneert Hermens de gunst.

Voor de 65.000 lopers die dit weekend van start gaan verandert er niets. Het parcours van de Dam tot Damloop is weer hetzelfde als de vorige 29 keer. Maar als het aan Golazo ligt, is het evenement binnenkort helemaal van hen. Van start tot finish.