Binnenlopen met evenementen

Hardloopevenementen, zoals zondag de Dam tot Damloop in Amsterdam, worden een steeds serieuzere bedrijfstak.

Aantal deelnemers snel gestegen

Een paar schoenen, sokken en de openbare ruimte. Meer heb je niet nodig om te kunnen hardlopen. Gezond, gemakkelijk, goedkoop.

Toch zijn grote hardloopevenementen commercieel uiterst interessant voor organisatoren. Zo interessant, dat een Belgische partij zich op de grote Nederlandse hardloopevenementen heeft gestort. Doel: de hele Nederlandse markt veroveren.

Sportmarketingbedrijf Golazo heeft grote ambities. De Belgen zijn dit jaar onder leiding van topman en voormalig topsporter Bob Verbeeck begonnen een aantal grote organisaties in hardlopend Nederland over te nemen, waaronder Like2Run (marathon van Rotterdam) en Stichting Marathon Eindhoven. Ook Topsport Noord Nederland (TNN, organiseert de 4 mijl van Groningen) is met de Belgen in gesprek.

Worden hardloopevenementen nu allemaal hetzelfde?

Nederlandse organisaties reageren verdeeld. Het scheelt dat de ingelijfde organisaties nauwelijks veranderen. De directeuren en werknemers van voor de Belgische overnames mogen blijven zitten. Zij roemen de mogelijkheden dankzij de komst van Golazo. „Ze brengen geld en expertise mee”, zegt directeur Grietje Pasma van TNN. „We kunnen nu een kostbare professionaliseringsslag maken”, zegt directeur Edgar de Veer van Stichting Marathon Eindhoven.

Maar anderen zijn maken zich wel zorgen. „Er kan een monopolie ontstaan”, zegt directeur Ronald Veerbeek van Stichting Zevenheuvelenloop. Hij vreest voor ‘eenheidsworst’ onder hardloopevenementen. Ook adjunct-directeur Cees Pronk van Le Champion (Dam tot Damloop) ziet het anders: „Het lijkt mij gezond als er verschillende organisaties zijn die evenementen organiseren.”

Er zijn in Nederland 2.050 hardloopevenementen per jaar: elk weekend gemiddeld 39 wedstrijden. De echt grote evenementen – zoals de Dam tot Damloop, de marathons van de grote steden, de Zevenheuvelenloop in Nijmegen, de Utrechtse Singelloop en de 4 mijl van Groningen – zijn in handen van een vijftal professionele organisaties. De rest wordt georganiseerd door vrijwilligers.

Le Champion en de Stichting Zevenheuvelenloop zijn stichtingen. De andere drie partijen hebben een commerciële achtergrond – TNN, ProRun (Utrechtse Singelloop) en dus het Belgische Golazo. Zij verdienen geld aan inschrijfgeld, sponsoring, subsidies en door extra diensten aan te bieden.

Minder kosten, meer opbrengsten

Voor Golazo zijn de overnames – topman Bob Verbeeck noemt het „samenwerken om zoveel mogelijk mensen aan het hardlopen te krijgen” – onderdeel van schaalvergroting. Het moet leiden tot relatief minder kosten en meer opbrengsten. De kosten voor het opzetten van het parcours zijn hoog, maar ook eenmalig. Hoe meer betalende lopers daar overheen gaan, hoe groter de inkomsten.

Daarnaast wil het Belgische bedrijf de naamsbekendheid van het Energy Lab en de app ‘Hardlopen met Evy’ promoten. Energy Lab is een keten van centra waar je je tegen betaling kunt laten testen en advies kunt inwinnen over sporten, zoals trainingsschema’s voor hardlopen. Aan de app, die al door 360.000 Nederlanders is gedownload, verdient Golazo door geld te vragen voor het downloaden van loopschema’s.

Golazo komt op het juiste moment naar Nederland. De evenementen worden door de grote populariteit van hardlopen steeds grootschaliger en gemeenten stellen hogere eisen aan vergunningen. Voor organisaties van vrijwilligers wordt het steeds moeilijker behapbaar.

Het Belgische bedrijf maakt er geen geheim van dat het alle grote Nederlandse hardloopevenementen wil overnemen. „We willen landelijke dekking”, zegt Verbeeck. De Belg wil met zo veel mogelijk organisaties gaan samenwerken. Daarbij wordt Golazo wel de baas en de geldschieter.

Bijkomend voordeel is dat zo ook grote sponsors gemakkelijker benaderd kunnen worden. Het uiteindelijke doel is een Europees netwerk van hardloopevenementen.

Ook ProRun en de Zevenheuvelenloop zijn benaderd door Golazo. „Ze gooien overal visjes uit”, zo omschrijft directeur Rob Pauel van ProRun de interesse van de Belgen. Hij wees het aanbod af. „We vinden het veel te leuk dit zelf te doen.” Voorzitter Ronald Veerbeek van de Stichting Zevenheuvelenloop heeft al een kennismakingsgesprek gehad. „Voorlopig blijft het hierbij. We doen dit niet om geld te verdienen.”

Internationaal deelnemersveld

Een sleutelfiguur voor de Belgen is de Nederlander Jos Hermens, ook een voormalig topatleet met een groot netwerk. Met zijn bedrijf Global Sport Communications levert hij deelnemers aan bijna alle grote Nederlandse hardloopevenementen. Ethiopische toplopers als Haile Gebrselassie en Kenenisa Bekele staan bij hem onder contract.

Hermens kent Verbeeck, de directeur van Golazo, goed. Ze zijn ongeveer even oud, allebei topatleet geweest en ze treffen elkaar bij vergaderingen van de Diamond League, een internationale atletiekcompetitie. Hermens organiseert de wedstrijd in Shanghai, Verbeeck die in Brussel. De onderlinge relatie is zo goed, dat Hermens Golazo in 2013 benaderde toen de Fanny Blanker Koen Games in Hengelo – het grootste atletiekevenement van Nederland – in financiële nood zat. Het Belgische bedrijf werd daarna hoofdsponsor.

Dit jaar bracht Hermens de Belgen in contact met verschillende Nederlandse organisaties. Hij wil voorkomen dat evenementen zich alleen nog richten op recreanten en dat topatleten – zijn voornaamste broodwinning – niet meer deelnemen. Hiervoor werkt hij samen met Golazo. „Er staat in de contracten dat er een internationaal deelnemersveld moet zijn”, zegt Hermens.

Golazo heeft intussen grote plannen. Verbeeck wil naast Nederland ook evenementen in Italië, Duitsland en Frankrijk organiseren. De Nederlandse concurrentie die nog over is wacht af. „Wij zijn nog niet door Golazo benaderd”, zegt adjunct-directeur Pronk van Le Champion. „Maar we houden ze scherp in de gaten.”