Microsoft was op zoek naar een trouwe klantenkring

Waarom heeft Microsoft 2,5 miljard dollar (1,9 miljard euro) over voor de Zweedse maker van het spel Minecraft?

Het Zweedse bedrijf Mojang werd bekend met het populaire pc-spel Minecraft, de digitale variant van Lego: spelers creëren hun eigen virtuele wereld door met blokken objecten te bouwen.

Het is niet de eerste keer dat Microsoft een gamebedrijf overneemt, in het verleden kocht het onder meer Lionhead Studios (2006) en Rare (2002). Maar 2,5 miljard dollar is veel geld voor een bedrijf met amper 40 medewerkers. Waarom dan toch zo veel geld op tafel leggen?

1 Minecraft is een blijvertje

In de gamewereld veranderen de trends razendsnel. Het ene moment speelt iedereen FarmVille, het volgende moment is Flappy Bird de lieveling. Minecraft heeft een vaste schare fans. Er zijn een paar titels die jarenlang goed scoren, zoals Call of Duty, World of Warcraft, Clash of Clans en League of Legends. In die groep past Minecraft: een game met een enorme, trouwe community, die nog steeds groeit. Het is een spel dat al jaren vaak en veel gespeeld wordt door ook jonge kinderen. Ook in klassen wordt Minecraft ingezet als educatief middel – vandaar de vergelijking met Lego.

2 Microsoft heeft een boost nodig

Tot nu toe zijn er 54 miljoen stuks van Minecraft verkocht en zijn er zo’n 100 miljoen spelers, vooral op mobiele telefoons en tablets. In de softwarewinkels van Apple en Google Android is het een grote hit, maar er zijn ook versies voor Xbox en PlayStation.

Minecraft werkt op elk denkbaar computerplatform, behalve op Windows Phone van Microsoft. Volgens de makers van Minecraft is Windows Phone te klein (minder dan 3 procent aandeel in de smartphonemarkt) om er moeite in te steken. Zo denken veel app-ontwikkelaars erover. Daarom zet Microsoft alles op alles om ze te overtuigen van het tegendeel. Bijvoorbeeld door de ontwikkeling van apps te sponsoren, of zoals nu de populairste mobiele app van dit moment te kopen voor een enorm bedrag.

Tegelijkertijd past Minecraft – een spel dat grotendeels via servers gespeeld wordt – goed bij Microsofts Xbox-platform. De nieuwe spelcomputer, de Xbox One, leunt sterk op de online-ervaring. De Minecraft-spelers zouden via een Microsoft-account op allerlei apparaten kunnen spelen. Zo laat Microsoft-topman Satya Nadella jonge gebruikers kennismaken met de Microsoft-omgeving.

3 Een buitenlands bedrijf komt belastingtechnisch van pas

Het komt niet slecht uit dat Mojang een Zweeds bedrijf is. Zo kan Microsoft zijn buitenlandse kasreserves gebruiken, die om belastingtechnische redenen niet naar de VS kunnen worden overgeheveld.

Ook het Finse Nokia – Microsofts vorige grote aankoop, van 7,2 miljard dollar – was een buitenlandse overname. Nokia werd grotendeels ontmanteld. De Zweed Markus Persson, bijnaam Notch, is de bedenker van Minecraft. Hij zal het bedrijf verlaten, samen met enkele anderen. De meeste medewerkers van Mojang blijven doorwerken onder Microsoft-vlag.

Microsoft maakte deze zomer een reorganisatie bekend die 18.000 banen gaat kosten – 14 procent van de 127.000 werknemers. Dat gaat vooral ten koste van de Nokia-medewerkers die in februari naar Microsoft zijn overgegaan. Microsoft overweegt het Nokia-merk helemaal niet meer te gebruiken voor zijn mobiele telefoons. Ook de term ‘Phone’ zou uit de naam Windows Phone kunnen verdwijnen, als symbool voor de beoogde versmelting van de vaste en mobiele Windows-versies.