Slapend brein herkent onzin

De taak ‘druk op een knop als je een onzinwoord hoort’ is ook slapend uit te voeren – op het op de knop drukken na. Neurowetenschappers uit Parijs en Cambridge hebben dat getest, beschreven ze vrijdag in Current Biology.

De lijst taken die het slapende brein kan uitvoeren, is daarmee weer langer geworden. Natuurlijk, slaap helpt het geheugen. Tijdens diepe slaap wordt de herinnering versterkt aan zaken die je overdag geleerd hebt. En pianisten hebben er baat bij als de etudes die ze oefenen ’s nachts worden afgespeeld. Maar we verwerken slapend ook nieuwe prikkels. En, blijkt uit recent onderzoek: dat gaat verder dan slapend reageren op je eigen naam of het gehuil van de baby.

In de nieuwe studie oefenden proefpersonen overdag en vlak voor het inslapen een taakje: bij onzinwoorden (zoals ‘kijp’ en ‘blof’) met hun linkerhand op een knop drukken, en bij echte woorden met rechts (of omgekeerd).

Als ze net in lichte slaap waren, hoorden de deelnemers een nieuwe lijst onzin- of echte woorden. De motorcortex (de hersenschors die beweging stuurt) werd dan aan de goede kant actief – zij het pas na 1,3 seconde. De personen gaven dus al slapend het goede antwoord, én neigden met de juiste hand te drukken. Volgens de onderzoekers is nu de vraag: waarom drukten de slapers niet?