Net Iowa, maar dan nog droger

foto Brendan Smialowski/AFP

Deze foto is gemaakt vanuit het toestel waarmee John Kerry, de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, deze week van Jordanië naar Irak vloog. Daar sprak hij met de nieuwe premier van Irak, Haider al-Abadi. Wat je ziet zijn boerderijen in het noorden van Saoedi-Arabië, gefotografeerd vanuit de lucht.

Alhoewel het land een woestijnstaat is – slechts anderhalf procent van de grond is geschikt voor landbouw – zat de agrarische sector vanaf de jaren zeventig in de lift. Met overheidssubsidie, geïnvesteerd in vooruitstrevende irrigatiesystemen, zijn delen van de dorre grond omgezet in akkers. De laatste jaren is de productie van tarwe echter gehalveerd, omdat de overheid subsidies heeft gekort. De intensieve landbouw brengt namelijk ook het gevaar van uitputting met zich mee. Saoedi-Arabië is een schiereiland, 80 procent van het zoete water gaat naar de landbouw. Het wordt uit fossiele aardlagen omhoog gepompt en in veel van die lagen is het waterpeil de afgelopen vijftig jaar dramatisch gezakt. Het grondwater in deze lagen is niet hernieuwbaar.