In Brabant vond Apple het perfecte leren bandje

Niemand mocht het weten, tot deze week: de bandjes van het nieuwste Applespeeltje komen uit Brabant.

‘Iris’. Je denkt niet meteen aan Apple als je het hoort en dat is precies de bedoeling. Voor ECCO Leather uit het Brabantse Dongen was het de codenaam voor een deal met Apple: de leren bandjes voor de Apple Watch worden door het bedrijf gemaakt.

ECCO Leather, naar eigen zeggen één van de tien grootste leerproducenten ter wereld, organiseert jaarlijks een driedaags promotie-evenement in Dongen. Zo’n veertig creatievelingen van bedrijven van over de hele wereld komen dan naar hun producten kijken.

Apple werd drie jaar geleden ook uitgenodigd. En kwam, met twee productontwikkelaars, vertelt Panos Mytaros, bestuursvoorzitter van ECCO Leather. In januari van dit jaar werd de deal gesloten, en werden de geheimhoudingsverklaringen getekend. Vanaf dat moment ging het intern alleen nog over ‘Iris’. Slechts tien van de tweehonderd werknemers wisten van de overeenkomst.

Dertig keer reisde een team van Apple vanuit Cupertino op en neer naar Dongen, vertelt Mycaros. „We ontvingen designers, managers van technologie-afdelingen, mensen die over de toevoerketen gaan.” Hoe die vergaderingen dan gingen? „Ze waren altijd efficiënt. Er werd niet gedineerd, of geborreld. Dat hoort niet bij de bedrijfscultuur van Apple. En ieder detail werd besproken. Wisten we wel zeker dat we de productiedruk aankonden?”

Euforische sfeer

Moeilijk was het niet, om het project voor de rest van het bedrijf geheim te houden. Ook al kwam Apple de afgelopen maanden vrijwel wekelijks over de vloer. „We zeiden dan tegen de rest van de werknemers dat Iris langs kwam.” Vragen werden niet gesteld. „Onze werknemers zijn meer geïnteresseerd in het leerlooiproces dan in de klanten zelf.”

Uit jaarcijfers blijkt dat de leerproducent de Apple-deal nodig had om te overleven. Terwijl de winst in 2010 nog 3,2 miljoen euro bedroeg, was dat in 2012 nog maar 745.000 euro. Maar Mytaros ontkent de noodzakelijkheid van de deal en wil alleen kwijt dat de overeenkomst met Apple „een positief effect” zal hebben op de jaarcijfers”.

Woensdagochtend, de dag nadat de Apple Watch aan de wereld werd gepresenteerd, kreeg de rest van het bedrijf te horen voor welke klant ze de afgelopen jaren hebben gewerkt. De sfeer was „euforisch”, zegt Mytaros. „Ze waren trots.”

De samenwerking betekent niet dat de alle werknemers nu een Apple Watch krijgen. Zelfs Mytaros niet.