Ervaren ‘Europeaan’ Smulders kabinetschef van Timmermans

Frans Timmermans krijgt in zijn strijd tegen te veel EU-regels steun van een topjurist die Brussel door en door kent.

Frans Timmermans gaat voor zijn strijd tegen te veel EU-regelgeving en -bemoeienis leunen op een Nederlandse veteraan binnen de Europese Commissie, de topjurist Ben Smulders. Bronnen in Brussel bevestigen dat Smulders de kabinetschef van Timmermans wordt.

Smulders is nu directeur bij de juridische dienst van de commissie, die zich nu ook al bezighoudt met het verbeteren en afslanken van regelgeving. Vanaf begin jaren negentig zat hij onder meer in de kabinetten van Hans van den Broek, Frits Bolkestein en Romano Prodi. Smulders was vanaf 2004 vier jaar lang kabinetschef voor Neelie Kroes, toen zij eurocommissaris Mededinging was.

Woensdag werd bekend dat Timmermans in de nieuwe commissie als eerste vice-voorzitter en rechterhand van voorzitter Jean-Claude Juncker verantwoordelijk wordt voor het stroomlijnen van wetgeving en bureaucratie: een lastige klus en een potentieel mijnenveld, waarbij op veel tenen zal worden getrapt. De keuze voor Smulders als kabinetschef is begrijpelijk, zeggen ingewijden. „Als er iemand is die het reilen en zeilen binnen de commissie kent dan is hij het”, zegt een van hen.

Kabinetchefs adviseren en bereiden besluiten voor, maar moeten ook goed weten wat er bij andere eurocommissarissen speelt en dus over een goede politieke neus beschikken. Mensen die Smulders goed kennen omschrijven hem als „een echte, gepassioneerde Europeaan’’. De in 1960 geboren Smulders groeide in Brussel op, doorliep er de Europese School, studeerde rechten in Leiden, was vervolgens een enkele jaren in Nederland als advocaat en keerde in 1991 terug naar Brussel.

Na Kroes volgde in 2008 de overstap naar de juridische dienst. Smulders is daar juridisch hoofdadviseur en geeft leiding aan het team ‘Instituties’, dat zich onder meer bezighoudt met EU-verdragen en fundamentele rechten. De juridische dienst beoordeelt onder meer wetsvoorstellen en heeft daardoor een machtige positie binnen de commissie.