Apple Watch met een Brabants bandje

Onder codenaam ’Iris’ werkt een bedrijf in Dongen sinds januari aan de polsbandjes voor de Apple Watch.

Fotobewerking NRCQ

‘Iris’. Je denkt niet meteen aan Apple als je dat hoort, en dat is precies de bedoeling. Het was de codenaam van ECCO Leather in Dongen voor hun samenwerking met Apple. Begin dit jaar sloot de leermaker een deal met het technologiebedrijf: het maken van de leren polsbandjes voor de deze week gelanceerde Apple Watch.

Hoe komt een gigant als Apple terecht in Dronten in Brabant?

ECCO Leather, naar eigen zeggen één van de tien grootste leermakers ter wereld, organiseert jaarlijks in Dongen een beurs waar veertig creatievelingen van bedrijven uit de hele wereld naar hun producten komen kijken. „Tegen alle verwachtingen in kwamen twee productontwikkelaars van Apple opdagen”, zegt Panos Mytaros, bestuursvoorzitter van ECCO Leather. „Daar begon het. In januari dit jaar werd de deal gesloten, en werden de nodige geheimhoudingsverklaringen getekend.”

Vanaf dat moment ging het bij ECCO intern alleen nog over ‘Iris’. Slechts tien van de tweehonderd werknemers wisten van de overeenkomst.

Dertig keer kwamen teams van Apple over uit Cupertino, vertelt Mycaros. „We ontvingen designers, managers van technologie-afdelingen, mensen die over de toevoerketen gaan”. Hoe die vergaderingen gingen? „Ze waren altijd efficiënt. Er werd niet gedineerd, of geborreld. Dat hoort niet bij de bedrijfscultuur van Apple. Ieder detail werd besproken. Wisten we wel zeker dat we de productiedruk aankonden? Hoe zouden we omgaan met megabestellingen? Konden we omgaan met de grote vraag op het moment dat de Apple Watch gelanceerd zou worden?”

Winstdaling

Uit jaarcijfers van ECCO Leather, onderdeel van de Deense schoenenfabrikant ECCO, blijkt dat de leermaker de Apple-deal nodig had om te overleven. Terwijl de winst in 2010 nog 3,2 miljoen euro bedroeg, was dat in 2012 nog maar 745.000 euro. En de winst van leerlooierijdivisie ECCO Tannery liep tussen 2010 en 2012 terug met zo’n 604.000 euro, tot 182.000 euro.

Mytaros ontkent de noodzakelijkheid van de deal. Hij zegt niets over de oorzaak dat het slechter is gegaan. Wel zegt hij dat de overeenkomst met Apple een positief effect zal hebben op de cijfers van 2014. Mytaros wil geen bedragen noemen.

Woensdagochtend, de dag nadat de Apple Watch aan de wereld werd gepresenteerd, kreeg de rest van het bedrijf te horen voor welke klant was gewerkt. De sfeer was „euforisch”, zegt Mytaros.

Jammer, maar de samenwerking betekent niet dat de werknemers zelf een Apple Watch krijgen. Ook Mytaros niet.