Zij leven van het gamen

Er is veel geld te verdienen met het spelen van games. Maar het is een slopend bestaan met lange werkdagen, veel trainingen en korte pauzes.

Foto Bob van der Vlist

Gamen is voor mensen met te veel vrije tijd. Dat moet je je kinderen zéker niet langer dan twee uur per dag laten doen. Toch? Weinig ouders die hun gamende kids als aan de weg timmerende carrièretijgers zullen zien, want gamen heeft in Nederland een beetje een imagoprobleem.

Als media gamenieuws brengen is dat vaak negatief. Een toename van het aantal gameverslaafden bijvoorbeeld. Maar gamen kan naast vermaak of verslaving ook wat anders opleveren: een goed salaris.

Bijna wekelijks worden er over de hele wereld gametoernooien gehouden waar tienduizenden mensen op afkomen. Deze electronic sports-toernooien doen met hun gedrilde teams, professionele sportcommentatoren, hysterische fans en prijzenpotten tot in de miljoenen euro’s niet onder voor grote sportevenementen Populaire games die er worden gespeeld zijn StarCraft 2, League of Legends, Dota 2 en Call of Duty.

In Zuid-Korea worden de wedstrijden op televisie uitgezonden en hebben professionele gamers dezelfde status als voetballers in Nederland. Pro-gamers zijn supersterren.

In de Nederlandse e-sports top-100 zijn de beste Nederlandse pro-gamers gerangschikt op basis van het prijzengeld dat ze in hun gamecarrière op toernooien hebben gewonnen. Nummer 100 vergaarde in zijn carrière 132 dollar, terwijl de nummer 1 zo’n 320.000 dollar binnen wist te slepen. Het aantal Nederlandse pro-gamers dat met wedstrijden serieus hun brood kan verdienen ligt tussen de tien en twintig.

Een jongensdroom? Het is vooral héél hard werken. De meeste Nederlandse professionele gamers trainen dagenlang, uren achter elkaar. Vrije dagen zijn zeldzaam en voor toernooien reizen ze soms maandenlang onafgebroken de wereld over.

De pensioenleeftijd van professionele gamers ligt rond de dertig jaar. Of ze daarna nog een carrière hebben is voor de meesten onzeker. Sommigen kunnen als manager of coach van gameteams aan de slag, anderen treden tijdens e-sports-toernooien op als commentator. Maar dit is niet voor iedereen weggelegd.

Drie gamers over hoe ze hun geld (en mooie huizen) verdienen met het spelen van spelletjes, soms meer dan vijftien uur per dag

‘Ik ben bekend en krijg fanmail’

Naam: Wehsing Yuen (23)

Plaats: Rotterdam

Online naam: SingSing

Speelt: sinds 3 jaar als pro-gamer Dota 2, won in totaal bijna 180.000 dollar aan prijzengeld

Plaats in de e-sports top-100: 3de

„Talent heb ik niet per se, ik werk vooral heel hard. Soms wel vijftien à zestien uur per dag, zeven dagen in de week. Ik sta om 8.00 uur op, dan ontbijt ik en train ik tot ik naar bed ga. Tussendoor eet ik, of speel ik even een ander spel bij wijze van pauze. Ik doe alles vanuit huis.

„Mijn teamgenoten wonen ieder in een ander land, dus we houden contact via Skype. Ik mis het niet dat ik geen weekenden heb, het voelt voor mij elke dag als weekend.

„Ik game al zolang ik me kan herinneren, vroeger speelde ik alle spellen die uitkwamen. Na de mavo werkte ik in het Chinese restaurant van mijn ouders. Ik speelde veel Dota 1, volgde de Nederlandse professionele gamer ‘Grubby’ een beetje, en zag de bedragen die er te winnen vielen. Dit wil ik ook, dacht ik. Toen drie jaar geleden Dota 2 uitkwam, besloot ik pro-gamer te worden. Ik ben keihard gaan trainen. Dat het misschien niet zou lukken is nooit in me opgekomen. Nu zit ik bij de top-30 van de beste Dota 2-spelers van de wereld.

„In de Dota 2-community en op toernooien ben ik een bekendheid. Mensen juichen bij mijn naam, sturen fanmail, willen met mij op de foto en vragen m’n handtekening. Maar als ik op straat loop, kent bijna niemand me.

„Ik hoop dit nog sowieso zeven jaar te kunnen doen. En dan? Geen idee. Hopen dat ik genoeg gespaard heb om voor hele lange tijd de wereld over te reizen.”

‘Ik heb ruim één miljoen volgers’

Naam: Robbert van Eijndhoven (23)

Plaats: Eindhoven

Online naam: SivHD

Speelt: sinds 5 jaar League of Legends, leeft sinds 3 jaar van zijn YouTube-filmpjes

Plaats in e-sports top-100: geen ranking

„Toen ik ontdekte dat ik met het maken van YouTube-video’s over het spel League of Legends goed in de smaak viel, stopte ik met mijn filmopleiding. Nu, drie jaar later, heb ik meer dan een miljoen volgers over de hele wereld en verdien ik aan advertentie-inkomsten. Op de filmpjes zie je mij, terwijl ik League of Legends speel en onderwijl een beetje slap ouwehoer en grappig commentaar geef. Meer is het niet. Ik ben geen pro-gamer, gewoon een entertainer.

„Mensen zeggen weleens dat iets pas als werk voelt als je een zeurende baas hebt. Maar als je duizenden fans hebt die regelmatig een video of livestream van je verwachten, voelt dat ook best als een verantwoordelijkheid. Er wordt ook van me verwacht dat ik af en toe mijn gezicht laat zien op game-events.

„Laatst nog was ik op een groot toernooi in Turkije met duizenden bezoekers. Daar werd ik juichend onthaald. Ik heb veel buitenlandse fans. Mede omdat ik mijn video’s in enkele talen laat ondertitelen. In het Chinees bijvoorbeeld.

„Ik wil op mijn vijftigste nog steeds dit werk doen, maar zie het niet zitten altijd in mijn eentje te entertainen. Ik ging nadenken en vond twee League of Legends-spelers die heel grappig zijn en het dus goed zouden doen op YouTube. Kelsie Pelling (‘KayPea’, 25) komt uit Canada en Hans Bjerhem Albertsson (‘Mommie’, 23) uit Zweden. Hoe cool zou het zijn, dacht ik, om hen te trainen tot YouTubers en een merk te beginnen? Zo gepiept, zo gedaan: in maart lanceerde ik Siv Industries. Nu wonen we met zijn drieën in een groot appartement in Eindhoven. Hier leven we, streamen we, editen we filmpjes en train ik hen. Nu betaal ik ze nog, maar hun aantal views en volgers groeit. Ik zie streamen en YouTuben over games als mijn toekomst.

„Hoeveel ik verdien zeg ik niet, maar genoeg om een héél mooi gamehuis voor mij en mijn huisgenoten te huren én hun salaris te betalen.”

‘Gamen is mijn werk, geen vermaak’

Naam: Jos de Kroon (28)

Plaats: Helmond

Online naam: LiquidRet

Speelt:StarCraft 2, al bijna tien jaar pro-gamer won in totaal bijna 65.000 dollar aan prijzengeld

Plaats in de e-sports top-100: 4de

„Achteraf denk ik dat ik misschien beter wél een studie af had kunnen maken. Ik heb economie, rechten en international business management gestudeerd, maar er kwam bij alle drie niet veel van terecht. Ik vond maar één ding leuk en dat was gamen, dus werd ik pro-gamer.

„Ik merk dat ik het minder leuk vind dan vroeger. Ik train vijf tot zeven uur per dag, vroeger waren dat er met gemak negen of tien. De laatste uurtjes kosten me steeds meer moeite.

„Het hoort bij het ouder worden, denk ik. Dan ga je toch ook andere dingen belangrijk vinden dan de hele dag achter de computer hangen. Ik zie het nu als werk, en niet altijd als vermaak. Ondanks dat vind ik dit nog steeds veel leuker dan een kantoorbaan.

„Het leven van een pro-gamer bestaat uit héél veel reizen. Ik heb op mijn 21ste even in Korea gewoond, daar wonen de meeste en beste StarCraft-spelers. Zes maanden woonde ik in een trainingshuis met alleen maar Koreanen. Je slaapt met zijn zessen of achten in een kamer, in de woonkamer staan alleen maar computers. Het is dagenlang trainen, slapen, eten. Voor de gezelligheid hoef je het niet te doen, maar je spel wordt er wel heel snel beter van.

„De pensioenleeftijd van pro-gamers ligt rond de dertig jaar. Ik hoop dat ik nog langer meekan, maar anders hoop ik dat ik bij Liquid, het team waar ik al jaar en dag voor speel, aan de slag kan. Als coach of teammanager bijvoorbeeld. Ik wil sowieso binnen de gamesector blijven werken. Hier ligt mijn ervaring en kennis. Maar zekerheid is er niet in dit wereldje, het is vechten voor je plekje.”