Tweestrijd maskeert problemen Formule 1

Teruglopende belangstelling, minder lawaai van motoren en ingewikkelde regels. De Formule 1 heeft het moeilijk. De strijd tussen de Mercedes-coureurs Nico Rosberg en Lewis Hamilton vergoedt veel.

Hamilton (boven) neemt de leiding als Rosberg een remfout maakt.

Het is een gevecht tussen een denker die emotioneel sterk in zijn schoenen staat en een ongepolijst natuurtalent. Althans: dat is het cliché dat ook de kenners van de Formule 1 graag in stand houden.

Maar de denker, Nico Rosberg, liet gisteren op het circuit van Monza zien dat ook hij onder druk taxatiefouten maakt. Opgejaagd door supertalent en rivaal Lewis Hamilton verremde Rosberg zich twee keer en verloor zo zijn leidende positie in de Grand Prix van Italië. Teamgenoot Hamilton profiteerde, won zijn zesde Grote Prijs van dit seizoen en verkleinde daarmee zijn achterstand op Rosberg in de strijd om de wereldtitel tot 22 punten. Williams-coureur Felipe Massa werd derde.

De tweestrijd tussen Rosberg en Hamilton geeft het Formule 1-seizoen de spanning waar de racerij dringend behoefte aan heeft. Want het miljoenencircus van Formule 1-baas Bernie Ecclestone heeft het moeilijk. De meeste ploegen hebben grote financiële problemen. Alleen Ferrari, Red Bull en Mercedes kunnen het hoofd boven water houden, schetste Monisha Kaltenborn, chef van het Zwitserse Sauber-team de situatie recentelijk tegenover de NOS.

De Formule 1 kampt al jaren met teruglopende belangstelling van televisiekijkers, bij grands prix zijn de tribunes lang niet zo vol als in de tijd van Ayrton Senna of Michael Schumacher. Jongeren hebben tegenwoordig minder met auto’s dan hun ouders. Kansen op het gebied van sociale media benut de Formule 1 niet. Daar valt geen cent mee te verdienen, bromt de 83-jarige Ecclestone altijd. Nee, de Britse eigenaar van de Formule 1 en gangmaker achter de commerciële opmars van de sport kijkt vooral naar de miljoenenopbrengsten van tv-rechten. En probeert zijn sport aan de man te brengen in de verste uithoeken van de wereld. Dit jaar in het Russische Sotsji – geen team wil een boycot – en in 2016 in de voormalige Sovjetrepubliek Azerbeidzjan.

En dan heeft de internationale automobielfederatie FIA de fans dit jaar ook nog eens getart met nieuwe regels en ‘groene technologie’. De nieuwe hybride motoren zijn zuinig, maar produceren ook aanmerkelijk minder decibellen dan hun voorgangers. Goed voor het milieu, zoals de FIA beoogt, maar minder attractief voor de liefhebber voor wie het lawaai een essentieel onderdeel is van de identiteit van de Formule 1.

Bovendien zijn de spelregels met ingang van dit seizoen zo ingewikkeld geworden, zegt Kaltenborn, dat het publiek de sport niet meer snapt. En daarbij doelt zij op de noviteiten in het sportieve reglement: er mag niet meer brandstof naar de motor gaan dan 100 kilo per race (was ongelimiteerd) en iedere coureur moet het over een heel seizoen met vijf motoren doen. Wie er meer verslijt krijgt straf.

De structurele problemen van de Formule 1 worden voorlopig gemaskeerd door het gevecht tussen Hamilton en Rosberg, die samen aantonen dat Mercedes zich de afgelopen jaren het beste heeft voorbereid op het nieuwe turbotijdperk. Het team werkte al sinds de aankondiging van de rentree van de V6-motoren hard aan de turbotechnologie en deelt vrijwel elke race de lakens uit.

Red Bull, met Renaultmotor, heeft het nakijken na vier wereldtitels van Sebastian Vettel. Ferrari komt er niet aan te pas en bezorgde de Italiaanse fans gisteren uitgerekend op Monza nieuwe teleurstelling. Fernando Alonso, tweevoudig wereldkampioen en volgens racelegende Jackie Stewart het enige genie onder de coureurs, viel gisteren in de 29ste ronde uit. Het was zijn eerste uitvalbeurt in dertig grands prix. Teamgenoot Kimi Raikkonen werd tiende.

Hamilton versus Rosberg, een gevecht tussen twee teamgenoten zoals er meer zijn geweest in de historie van Formule 1. Hun rivaliteit lijkt soms te ontsporen, zoals twee weken geleden op het circuit van Spa-Francorchamps toen Rosberg tegen Hamilton botste, die vervolgens de race moest verlaten. De twee opvallende remfouten van Rosberg op Monza voedden speculaties dat het om een goedmakertje ging.

De Mercedes-leiding waarschuwt dat bij herhaling maatregelen genomen zullen worden, maar heeft nauwelijks aanleiding om daar een serieus vervolg aan te geven. Het team heeft de beschikking over twee topcoureurs en staat op eenzame hoogte in het klassement voor constructeurs. Over twee weken gaat het duel tussen Rosberg en Hamilton weer verder, op het circuit van Singapore. En dan zijn er nog vijf grands prix te gaan, met Hamilton en Rosberg hoogstwaarschijnlijk in de hoofdrol.