Froome versus de Spanjaarden

De laatste week van de Vuelta is ingegaan en de strijd om de rode leiderstrui is nog allerminst beslist. De eerste vier renners in het klassement – Contador, Valverde, Rodríguez en Froome – staan binnen anderhalve minuut van elkaar.

De Brit Chris Froome wist het tijdverlies op zijn Spaanse concurrenten gisteren te beperken tijdens de vijftiende etappe van de Vuelta.

Het Britse koffiemolentje maalde maar door, ook op de steilste stukken van de zware klim naar Lagos de Covadonga. Demarreerden Alberto Contador, Alejandro Valverde en Joaquim Rodríguez steeds opnieuw bij hem weg? Chris Froome keek hooguit een keertje extra op zijn vermogensmeter om bevestigd te zien wat hij voelde: nooit boven zijn macht gaan. Gewoon doortrappen met die kleine versnelling. Komt goed.

Werd zijn achterstand vijftien seconden? Geleidelijk sloop de Tourwinnaar van 2013 weer terug naar het achterwiel van de Spaanse springveren. Nog een keer gelost en twintig tellen achter? Eigen tempo, soms even karakteristiek trekken met het hoofd, en daar was hij weer. Om gisteren na 12,6 kilometer klimmen slechts met een handvol seconden achterstand op de Poolse ritwinnaar Przemyslaw Niemiec en de Spanjaarden de finish te bereiken. Een slagje verloren, maar nog niet de oorlog.

Korte ritten, steile klimmen, een ijzersterk deelnemersveld vooral. Geen spannender ronde dan deze Vuelta. Ook na het uitvallen van Giro-winnaar Nairo Quintana, die bij een val zijn schouderblad brak, is de strijd om de rode leiderstrui bij het ingaan van de laatste week verre van beslist. De eerste vier renners staan binnen anderhalve minuut van elkaar in het algemeen klassement, waarin Robert Gesink beste Nederlander is op plaats negen. Bij de start van de koninginnerit – vandaag over 158,8 kilometer naar La Farropana-Lago de Somiedo met vijf cols van de eerste categorie – heeft klassementsleider Contador 31 seconden voorsprong op Valverde en 1.20 minuut op Rodriguez en Froome.

Drie Spanjaarden tegen één Keniaanse Brit, een ongelijke strijd? Niet als de thuisrijders elkaar zo blijven bestrijden als gisteren. Vooral Contador, eerder Vueltawinnaar in 2008 en 2012, leek erop gebrand de voorsprong op Froome uit te breiden en plaatste versnelling op versnelling. In zijn kielzog volgden Valverde en Rodriguez, maar die namen zelden over om de kloof met de kopman van Sky te vergroten. En sprongen met de eindstreep in zicht ineens weg achter de rug van Contador om hem toch nog een paar seconden achterstand aan te smeren. „De samenwerking om een tegenstander als Froome uit te schakelen ontbrak helaas”, verweet Contador na afloop zijn landgenoten in de Spaanse krant AS. „Als je zo’n kans krijgt, moet je die altijd benutten.”

Vrienden zijn de Spaanse toprenners toch al niet. Rodríguez en Valverde gunden elkaar vorig jaar bij het WK in Florence het licht in de ogen niet, waardoor de titel ging naar de Portugees Rui Costa – toen ploeggenoot van Valverde bij Movistar. Contador kreeg het twee jaar geleden in de Vuelta aan de stok met Valverde, toen hij zijn ploeg op kop zette na een val van zijn rivaal. En Rodríguez zal niets liever willen dan revanche nemen voor de nederlaag die hij in 2012 met de eindzege in zicht in hun thuisronde leed tegen Contador.

Maar is Froome sterk genoeg om van de Spaanse onderlinge vetes te profiteren? Na zijn uitvallen in de Tour de France leek hij er ondanks breuken aan linkerpols en rechterhand minder ernstig aan toe dan Contador, die in Frankrijk zijn knie zwaar blesseerde en zijn scheenbeen brak. Toch maakte de kopman van Tinkoff-Saxo in de Vuelta vanaf de eerste dag, de ploegentijdrit, meer indruk. Zelfs in de tijdrit was hij beter. Tot Froome hem zaterdag op het steile klimmetje naar La Camperona plotseling verraste.

Als eerste van de favorieten loste de Brit na het opdraaien van een muur van drie kilometer naar de finish, met stroken tot 24 procent stijging. Einde van zijn klassementsambities? In zijn eigen tempo haalde Froome velen in, kwam in de slotkilometer weer in het wiel van Contador en plaatste vlak voor de finish zelfs een demarrage. Achter ritwinnaar Ryder Hesjedal, die vanuit een vroege kopgroep schitterend de rit won, was Froome de beste van de favorieten.

Zeven tellen bedroeg zijn winst op Contador. Niet noemenswaardig wellicht, en gisteren was het verschil in zijn nadeel precies even groot. Maar wel genoeg om Contador schrik aan te jagen. „Froome is de sterkste opponent in mijn carrière”, zei de Spaanse leider gisteren.