Straks zijn deze twee Vlamingen de baas over de helft van al onze kranten

Belgische bedrijven willen na krantenmaker Wegener nu ook NRC Media kopen. De helft van de Nederlandse kranten valt dan in de handen van twee Belgische mannen. Wie zijn zij?

Twee steenrijke Vlamingen maken binnenkort de dienst uit in de Nederlandse dagbladwereld. Als het Mediahuis, een joint venture van de Belgische uitgevers Corelio en Concentra, NRC Media inlijft, en de Persgroep rondt de voorgenomen verkoop af van Wegener, dan is ongeveer de helft van de Nederlandse krantenmarkt in Belgische handen.

Met de overnames komt ook de strijd tussen het Mediahuis en de Persgroep naar Nederland. En staan de mannen achter beide groepen, Christian Van Thillo en Thomas Leysen, ook hier tegenover elkaar. Wie zijn zij?

Bekend – Onbekend

Christian Van Thillo is bekend in Nederland. Hij is de extraverte eigenaar van de Volkskrant en Trouw, AD en Het Parool, Het Laatste Nieuws en De Morgen, VTM en Q-Music. Thomas Leysen is minder bekend in Nederland. Zoon van André Leysen, een van de belangrijkste captains of industry van België in de afgelopen vijftig jaar. Thomas Leysen is de intellectuele en bescheiden voorzitter van de raad van bestuur (in Nederland: raad van commissarissen) van uitgeverij Corelio. Dat is de grootste aandeelhouder (68 procent) van het Mediahuis, eigenaar van De Standaard en het Nieuwsblad, en aandeelhouder van Woestijnvis, de belangrijkste tv-producent van België.

Uitgever – Industrieel

Van Thillo heeft de dagelijkse leiding over de Persgroep. Hij is gedelegeerd bestuurder. Hij zit bovenop zijn kranten. Hoofdredacteuren ontvangen regelmatig een mailtje met opmerkingen of een uitgeknipt artikel met post-its met opmerkingen. Leysen staat op meer afstand. Hij maakte carrière buiten de media, onder meer bij mijnbouwconcern Umicore. Hij was ook voorzitter van werkgeversorganisatie Verbond van Belgische Ondernemingen. Nu is hij voorzitter van de raad van bestuur van bankverzekeraar KBC.

Beerschot – Schilderijen

Van Thillo bespreekt met zijn vrienden op de statribune de opstelling van voetbalclub Beerschot Wilrijk. Leysen discussieert liever met collega-kunstkenners over hun verzamelingen zeventiende-eeuwse schilderijen.

Flamboyant – Bescheiden

Van Thillo staat graag in het middelpunt. Hij zou een talentvol journalist zijn geweest. En een begenadigd imitator. Er wordt gezegd dat hij onder meer een imitatie van André Leysen, vader van Thomas Leysen, in zijn repertoire heeft. Leysen is bescheiden, hoffelijk, schuchter. Zo bescheiden, zeggen critici, dat dat in het verleden wel eens ten koste is gegaan van de slagvaardigheid van Corelio. In De Tijd vorig jaar over media als ‘bijberoep’: „Dat verklaart waarom hij minder druk legt op het bedrijf om sterke financiële resultaten te halen. Voor een mediabedrijf in een medialandschap in volle beweging is dat eerder een handicap dan een troef.”

Handig – Slim

Van Thillo is handig; hij voelt intuïtief aan wat de mensen willen lezen of kijken. Leysen is slim en intelligent. „Thomas kijkt heel kort naar een spreadsheet met vijftig getallen, en stelt dan net die kritische vraag over het cijfer dat je liever wilt vergeten”, zegt Peter Vandermeersch, hoofdredacteur van NRC die lang met Leysen samenwerkte bij De Standaard.

Grote lijnen – Details

Van Thillo is de charmante dealmaker die in onderhandelingen let op de grote lijnen en graag het spelletje good cop, bad cop speelt met zijn zwager en rechterhand Christophe Convent. Die vult de details in. Leysen kan zich vastbijten in en doorgaan op ogenschijnlijk minder belangrijke details. Zijn rechterhand: Gert Ysebaert, bestuursvoorzitter van het Mediahuis.

Regiokranten – Kwaliteitspers

Van Thillo houdt vooral van regionale kranten. Zijn grote frustratie is dat hij de krant in zijn geboortestad Antwerpen, de Gazet, nooit heeft kunnen kopen. Leysen spreekt zich weinig in het openbaar uit over de krantenbusiness, maar, zegt een bekende, „op zijn kantoor liggen keurig de juiste internationale kranten”.