Jonge toppers met eigen karakter

Een nieuwe generatie tennissers rukt op in de grandslams. In New York staan Kei Nishikori en Marin Cilic bij de laatste vier.

Marin Cilic serveert tegen Gilles Simon in de vierde ronde. Foto Reuters

Grote kans op een gekkenhuis in Japan, als Kei Nishikori straks huiswaarts keert van de US Open. „Hij is daar net Michael Jackson”, zegt Olivier van Lindonk, de Nederlandse manager van de tennisser, die afgelopen week in New York als eerste Japanner sinds Ichiya Kumagae in 1918 de halve finale bereikte. Normaal gesproken boekt Van Lindonk altijd drie vluchten voor het Aziatische tennisidool, waarvan hij er twee op het laatste moment annuleert. „Anders loopt het uit de hand bij zijn aankomst.” Maar nu mag Nishikori zich laten bejubelen.

Jarenlang werden de grandslamtoernooien gedomineerd door de grote vier: Roger Federer, Rafael Nadal, Novak Djokovic en Andy Murray. Maar een nieuwe generatie topspelers rukt op. In juli bereikten de Canadees Milos Raonic en de Bulgaar Grigor Dimitrov, beiden pas 23 jaar, de halve finale op Wimbledon. En ook bij de US Open staan zaterdagavond twee relatief nieuwe gezichten bij de laatste vier. Nishikori (24) stuit bij zijn debuut in de halve finale van een grandslam op Wimbledonwinnaar Novak Djokovic, die de US Open al won in 2011. De Kroaat Marin Cilic (25), die in 2010 al de halve eindstrijd bereikte in de Australian Open, mag het opnemen tegen Roger Federer, recordhouder met 17 grandslamzeges.

„De toekomst van het mannentennis ziet er gezond uit”, vertelde Van Lindonk eerder dit jaar op Wimbledon. De vice-president van het toonaangevende managementbureau IMG wees op drie aankomende toppers, ieder uit een ander werelddeel. „Raonic uit Noord-Amerika, Nishikori uit Azië en Dimitrov uit Europa. Alledrie spelers met een eigen ‘character’. Tegenstellingen zijn heel belangrijk, dat spreekt het publiek aan. Nadal tegen Federer, werker tegen supertalent. Sampras tegen Agassi, rustig tegen extravert. Deze jongens hebben dat ook. Raonic het servicekanon, Nishikori juist niet, Dimitrov daartussenin.”

‘The gentle warrior’, typeert Van Lindonk Nishikori. „Veel rally’s, knokkertje, leuk voor publiek.” Liefst achtenhalf uur stond de als tiende geplaatste Japanner de afgelopen twee partijen op de baan, om in vijf sets af te rekenen met Raonic en Stanislas Wawrinka. Met slechts één dag rust ertussen, en dat nadat hij in de aanloop naar de US Open moest afrekenen met een cyste op de voet. Weinig spelers zijn volgens Van Lindonk zo gedisciplineerd als Nishikori, die sinds dit jaar wordt gecoacht door de Amerikaanse oud-topspeler Michael Chang. „Kei haalt alles uit de kast. ‘Ik heb 15 jaar om historie te schrijven, daarna kan ik alles gaan doen wat ik wil’. Zo denkt hij en daar handelt hij naar.”

Cilic, op Flushing Meadows als veertiende geplaats, bereikte de halve finale makkelijker dan Nishikori. In de kwartfinale veegde de 1.98 meter lange Kroaat Tomas Berdych van de baan. Met onder meer 19 aces, zijn handelsmerk. Na een dopingschorsing van vier maanden keerde Cilic sterk terug. Op Wimbledon verloor hij pas in de kwartfinale van Djokovic. Naar eigen zeggen met dank aan zijn coach, oud-topper Goran Ivanisevic. „Hij geeft me veel vertrouwen als ik de baan opstap.”