Hip Marsvoertuig Curiosity verliest van oud broertje

Het ‘Mars Science Laboratory’ Curiosity onderzoekt te weinig stenen. Foto NASA

Het stokoude karretje Opportunity, dat al tien jaar op Mars rondrijdt, heeft het nieuwe ambitieuze Marsvoertuig Curiosity deze week in verlegenheid gebracht. Het dure ‘rijdend Marslab’ dat pas in 2012 op de rode planeet landde, eindigde onderaan de lijst in een beoordeling van de zeven actieve planetaire ruimtemissies van de NASA. Opportunity staat op de derde plaats.

De NASA zit met een luxeprobleem: zowat alle ruimtemissies die de afgelopen twintig jaar naar maan en planeten zijn gestuurd, zijn succesvol verlopen. Zó succesvol zelfs, dat er een stuwmeer van actieve missies is ontstaan. Het kost daardoor steeds meer moeite om binnen het bestaande jaarbudget van 17,7 miljard dollar te blijven.

Vandaar dat de NASA zich dit voorjaar afvroeg of de missies met maansonde LRO en die van Marswagentje Opportunity niet stopgezet konden worden. De twee duurste missies leken onaantastbaar: de Saturnus-orbiter Cassini (66 miljoen) en Curiosity (59 miljoen).

Maar het door NASA ingestelde Planetary Science Advisory Committee, dat de toekomstplannen voor de zeven missies moest doorlichten, dacht daar anders over.

De wetenschappelijke commissie was onder meer teleurgesteld over het feit dat Curiosity wel grote afstanden aflegt, maar relatief weinig gesteenten onderzoekt. Ook was men nogal gepikeerd over de arrogante houding van het Curiosity-team. Project-wetenschapper John Grotzinger was zo overtuigd van de goede afloop dat hij de vragen van de commissie niet in persoon, maar telefonisch beantwoordde.

De NASA heeft voorlopig voor alle zeven missies geld gevonden, maar het Amerikaanse Congres moet het NASA-budget voor 2015 nog goedkeuren.