Belgische bazen vechten in Nederland

Als het Mediahuis NRC Media inlijft en de Persgroep de deal met Wegener afrondt, is de helft van de Nederlandse krantenmarkt in Belgische handen. Wie zijn de mannen achter deze bedrijven?

Christian Van Thillo

Twee steenrijke Vlamingen maken binnenkort de dienst uit in de Nederlandse dagbladwereld. Als het Mediahuis, een joint venture van de Belgische uitgevers Corelio en Concentra, NRC Media inlijft, en de Persgroep rondt de voorgenomen verkoop af van Wegener, dan is ongeveer de helft van de Nederlandse krantenmarkt in Belgische handen.

Met de overnames komt ook de strijd tussen het Mediahuis en de Persgroep naar Nederland. En staan de mannen achter beide groepen, Christian Van Thillo en Thomas Leysen, ook hier tegenover elkaar. Wie zijn zij? En wat willen ze?

Van Thillo en Leysen zijn beiden vijftigers, hebben allebei rechten gestudeerd in Leuven. Geslaagde ondernemers, de tweede en derde generatie van hun gefortuneerde ondernemersfamilie. Zij bepalen de koers van hun familiebedrijven. Maar de ene Vlaamse courantier is de andere niet. De Van Thillo’s en Leysens zijn al jaren concurrenten. Beide families hebben fortuin gemaakt in de industrie, mijnbouw (binnen en buiten België), bankwezen. En in de media.

In de jaren negentig leren hun kranten vechten om elke abonnee en elke adverteerder. De Vlaamstalige markt is klein. Terwijl de Nederlandse uitgeverijen nog steeds baden in weelde, strijden Corelio en de Persgroep een verbeten strijd. De populaire titels Het Nieuwsblad (Corelio) versus Het Laatste Nieuws (Persgroep). En de kwaliteitskranten De Standaard (Corelio) tegen De Morgen (Persgroep). Ze snijden in de kosten, ontslaan mensen, maar leunen ook aangenaam op het familiekapitaal. Nu, in moeilijke tijden, komt hen van pas dat ze hebben geleerd om spaarzaam te zijn. Dat is anders in Nederland, bij De Telegraaf, Wegener of PCM (nu de Persgroep Nederland). Daar eisen beleggers vooral investeringen, groei en rendement van hun beursgenoteerde media. En daar laten ‘roofridders’ als investeringsmaatschappijen Apax en Mecom berooide uitgevers achter.

In 1987 zet Van Thillo het eerst de cruciale stap naar de tv. De Persgroep neemt een aandeel in de nieuwe commerciële zender VTM, dat een verpletterend succes werd.

Thomas’ vader André Leysen, grondlegger van de Vlaamse Uitgeversmaatschappij (VUM) die later Corelio zal worden, ziet niets in tv. Samen met een groep rijke Vlamingen heeft hij in 1976 de failliete Standaard-groep gered. De Standaard verschijnt één dag niet, maar daarna begint een gestage groei onder leiding van de familie Leysen.

Uiteindelijk besluit Corelio toch te investeren in tv. In 2000 koopt het een belang in producent Woestijnvis en in 2011 in SBS België (zenders Vier en Vijf). Van Thillo, die in Nederland graag SBS had gekocht, wordt wat ongerust. . Maar de zenders zijn nog geen succes. Corelio moet in 2013 fors afschrijven op zijn belang in de zenders. Dat leidt tot een verlies van tientallen miljoenen euro’s.

Op zijn beurt gelooft Corelio meer in digitale activiteiten dan de Persgroep. Ochtendkrant De Standaard is innovatief, een voorbeeld voor internetredacties van andere kranten, onder meer met een digitale avondkrant voor abonnees. De Persgroep ziet eerst weinig in online. De Morgen had lang geen (echte) nieuwssite. Maar inmiddels is Van Thillo ook om.

En nu verplaatst de strijd tussen de Persgroep en het Mediahuis (Corelio en Concentra) zich naar Nederland. Corelio probeerde vijf jaar geleden al om NRC Handelsblad te kopen. Toen nog samen met de investeringsmaatschappij van de vereniging Veronica. De bescheiden Leysen opteerde destijds voor een minderheidsbelang van 20 procent. Egeria greep toen echter de buit. Inmiddels heeft Corelio zijn kranten samengevoegd met de titels van Concentra (Het Belang van Limburg en de Gazet van Antwerpen) en durft het bedrijf het aan om alleen te bieden op NRC. Belgische media spreken van een bod van meer dan 100 miljoen euro; de betrokken partijen laten niets los over een bedrag. Het is nog onbekend hoe Mediahuis de overname wil financieren. De Vlaamse krant De Tijd suggereert dat Mediahuis wellicht een beroep kan doen op de aandeelhouders achter Corelio, onder wie de familie Leysen. Maar, zegt De Tijd, dat zou het delicate evenwicht tussen Corelio en Concentra binnen Mediahuis ruw verstoren.