Hier gaan KLM, Delta en Lufthansa écht last van krijgen

tight economy class passenger seat on a airplane Foto Hollandse Hoogte

Drie noodlandingen in acht dagen tijd. Vergeet het Afrikaanse virus en de IJslandse vulkaan. Het echte gevaar voor luchtvaartmaatschappijen schuilt tegenwoordig in ruzie over beenruimte.

Knee Defender

Op drie recente vluchten van Amerikaanse maatschappijen raakten passagiers dusdanig slaags over het verzetten van een rugleuning dat de piloot een voortijdige landing moest maken. Dat begon op 24 augustus op een United-vlucht van Denver naar Newark. Een man gebruikte een zogenoemde Knee Defender, twee plastic steuntjes die op de beugels van het uitklaptafeltje kunnen worden geklemd. De vrouw voor hem kon haar stoel daardoor niet naar achteren klappen. De stewardess vroeg de man de steuntjes weg te halen. Hij weigerde, waarop de vrouw voor hem een glas water in zijn gezicht gooide. Gevolg: noodlanding in Chicago.

De Knee Defender, al op de markt sinds 2003, was van de ene op de andere dag wereldberoemd. De website van uitvinder Ira Goldman bezweek onder de belangstelling. Veel Amerikaanse maatschappijen, en ook Air France KLM, verbieden het gebruik van de clips.

Minder ruimte, meer ruzie

Maar conflict aan boord kan ook prima ontstaan zonder hulpstukken. Afgelopen zaterdag landde een American-vlucht van Miami naar Parijs onbedoeld in Boston, na een hevige ruzie tussen passagiers die de beperkte ruimte tussen hun stoelen niet wilden delen. En dan was er zondagavond een Delta-vlucht van New York naar West Palm Beach, Florida. Een vrouw lag te slapen met haar hoofd op het klaptafeltje toen de man voor haar abrupt zijn stoel naar achteren gooide. Noodlanding in Jacksonville, Florida.

Het probleem ligt bij de maatschappijen, zegt Sara Nelson, voorzitter van de Association of Flight Attendants. “Stoelen staan steeds dichter op elkaar. We zijn continu bezig om ruzies te bezweren. Met dit beleid zullen conflicten alleen maar toenemen.”

Door de ruimte tussen de stoelenrijen te verkleinen hebben Amerikaanse maatschappijen de laatste paar jaar extra stoelen kunnen plaatsen, schrijft persbureau AP. Eén inch (2,5 cm) besparing tussen elke rij leverde Southwest en United zes stoelen op. American verhoogde het aantal stoelen in de Boeing 737-800 van 150 naar 160. Delta plaatste smallere toiletten in de Boeing 737-900: vier stoelen erbij. Het aantal verkochte stoelen neemt dus toe, waardoor er minder vaak lege stoelen tussen passagiers overblijven.

Een andere verklaring voor de toename van passagiersruzies is de stress van het budgetvliegen: gesteggel over het gewicht van de bagage bij het inchecken, gedrang bij de gate en in het gangpad, ergernis over te grote handbagage in te kleine bagagevakken. En dan beland je ook nog op zo’n krappe stoel. De veiligheidsvideo bij de start verdient binnenkort misschien een extra waarschuwing: wees aardig voor je buurman.