Bondscoach die zijn sporters zelfvertrouwen gaf

foto kees nouws

Hij sloeg geen atletiekwedstrijd in Nederland over, waar die ook was. Altijd stond de grijze Fiat Fiorino van Has van Cuijk op de parkeerplaats. Van Cuijk, atletiektrainer met een scherp oog voor talent, overleed op maandag 5 augustus op 67-jarige leeftijd aan de gevolgen van een hartinfarct. „Een bijzondere trainer is heengegaan”, schreef de Nederlandse Atletiekunie op haar website.

Van Cuijk was jarenlang bondscoach lange-afstand en cross. De meest succesvolle atlete die hij begeleidde was Susan Kuijken, de hardloopster die onlangs nog brons haalde op de 5.000 meter op de EK in Zürich. Ze was twaalf jaar toen hij zich over haar ontfermde. „Hij trainde op professionele wijze met mij, maar zijn kracht was dat hij ervoor zorgde dat ik dat zelf niet doorhad”, zegt Kuijken. In de topsport worden talenten nogal eens overvraagd door strenge trainers, maar Van Cuijk was niet zo’n coach. „Met hem was atletiek vooral leuk.”

„Hij gaf je het gevoel dat je bijzonder was”, zegt bondscoach atletiek Grete Koens, die als atlete met hem samenwerkte. „Vooral bij de jeugd, een kwetsbare groep, is dat belangrijk. Hij schonk kinderen het zelfvertrouwen waar ze tot op de dag van vandaag wat aan hebben. Ze slaagden niet allemaal in de sport, maar als mens heb je daar ook veel aan.”

Van Cuijk was een van de eerste coaches die vond dat kinderen zich al op jonge leeftijd moesten specialiseren in hardlopen. Het is in de atletieksport gebruikelijk dat de jeugd start met alle disciplines: verspringen én hardlopen én speerwerpen. Later maken zij een definitieve keuze. Van Cuijk dacht anders en richtte daarvoor het Seven Hills Running Team op, het tegenwoordige Team Zevenheuvelen, de eerste atletiekvereniging die specifiek gericht was op het opleiden van looptalenten.

Van Cuijk kwam in opspraak toen hij in 2011 op het podium werd geroepen bij het NOC*NSF-gala Gouden Coaches, waar hij een bronzen beeldje kreeg voor zijn bijdrage aan de gouden medaille van hardloopster Ellen van Langen op de Olympische Spelen van 1992. Hij was toen bondscoach, „maar hij is van geen enkele invloed geweest op mijn carrière”, fulmineerde Van Langen destijds in haar column in De Telegraaf.

Atlete Susan Kuijken bewaart goede herinneringen aan de autoritten met Van Cuijk. Na een wedstrijd ging de muziek altijd aan. Ongegeneerd meezingen. Want ook dat prentte Van Cuijk zijn atleten in: ontspan en maak lol. Wie goed in zijn vel zit, gaat vanzelf harder lopen.

    • Fabian van der Poll