Zij gingen naar Silicon Valley

Wie een technische achtergrond heeft en wil ondernemen, moet naar Silicon Valley. Maar wie dóét dat ook echt? Drie Nederlanders vertellen over hun stap. Plus vijf tips wat je kunt leren van Amerikanen.

illustratie tjarko van der pol

‘Snoop Dogg gebruikte mijn app’

Naam: Valentin Khechinashvili (30)

Was: in Nederland ondernemer met een eigen start-up

In Silicon Valley: 4 jaar

Heeft nu: een start-up en is consultant

„Mijn Nederlandse start-up kreeg een investering van een miljoen dollar, waardoor het mogelijk werd om naar Silicon Valley te verhuizen. Vanaf de eerste week dat ik hier was wist ik: dit is het. Mark Zuckerberg ben ik weleens tegengekomen op straat. Niet dat je hem dan aanspreekt, maar het is typisch iets voor Silicon Valley dat ook heel succesvolle mensen zich niet afzonderen.

„Ik heb een tijdje in een co-werkruimte gewerkt, met veel jonge gasten van een jaar of 18. Sommigen zag je echt 24 uur op hun plek, ze sliepen dan een paar uur achter hun bureau en gingen dan weer door.

„Toen wij onze app wilden lanceren, hadden we bijvoorbeeld nog toestemming van Facebook nodig. Onze app was een soort Marktplaats voor spulletjes voor fans. De toestemming ging minimaal zes weken duren, daar hadden we niet op gerekend. Stomtoevallig belandde mijn co-founder die avond met een manager van Facebook in een stripclub. En jawel, de volgende dag was de app goedgekeurd.

„Ik sta vroeg op, werk van 8 tot 12 uur; neem daarna een lange pauze waarin ik lunch en pingpong, en ga dan weer drie uur gefocust werken. Als ik nog geen lunchafspraak heb staan, bel of mail ik soms in het wilde weg mensen die ik graag zou willen ontmoeten. Dat is hier heel normaal. Zo ben ik met de brandmanager van Snoop Dogg in contact gekomen, wat ertoe heeft geleid dat hij gebruik ging maken van onze app.

„Uiteindelijk is het niet gelukt de start-up winstgevend te maken. Wat overblijft van zo’n investering van een miljoen geef je dan netjes terug aan de investeerder. Ik ben nu bezig met een nieuwe start-up, een locatieverbonden messaging-app. Mijn start-up is nog in de beginfase en levert nu nog niks op, dus ik werk ook als consultant voor een bank die investeert in start-ups. Teruggaan? Nee, ik denk niet dat ik dat ooit nog doe.”

‘Ik zit daar waar het gebeurt’

Naam: Anke Huiskes (31)

Had: in Nederland een marketingfunctie bij Procter & Gamble

In Silicon Valley: 1 jaar

Heeft nu: een marketingfunctie bij Pebble

„Ik had in Nederland een leuke marketingfunctie. De verhuizing naar Silicon Valley was ook vooral omdat mijn man hier een bedrijf had.

„In Nederland zou ik een goed cv hebben, maar hier had ik geen technische achtergrond en kon ik niet programmeren. Ik heb op de Universiteit Twente gezeten, geen Stanford University. Voor mij honderd anderen die uit Amerika komen, of ervaring in de techindustrie hadden.

„Ik nam allemaal kleine klusjes aan voor heel weinig salaris, bijna een stagevergoeding. Het werkt hier niet om achter een computer naar vacatures te zoeken, alles werkt via je netwerk.

„Ik schreef me in als vrijwilliger voor techevents en meet-ups. De mensen die ik daar ontmoette, belde ik dan later weer, of ze me meer konden vertellen over hun werk. Ook ben ik online cursussen programmeren gaan volgen.

„Eind mei ben ik bij smartwatchbedrijf Pebble aan de slag gegaan, ik moet ervoor zorgen dat Pebble ook in Europa bekend wordt. Voor een Amerikaan is Europa al snel één land, ik weet in ieder geval dat er verschillende valuta zijn, dat je andere talen spreekt. Er lopen hier mensen rond die boven de 40 zijn, dat zie je niet al te vaak. Mijn jongste collega is 15.

„Ik heb bijna elke dag een geluksmoment, gewoon dat ik besef dat ik hier ben. Ik zit daar waar het gebeurt. Bijna 80 procent van het nieuws dat je op techblogs leest, gaat over dingen in je directe omgeving. In de trein zie je jongens met shirtjes van Facebook of Google. Ik was laatst bij een start-up die een feestje gaf. Een sjiek kantoor, cocktails, leuke mensen. Een maand later lees je dat de partij een miljoeneninvestering heeft binnengehaald. Het wereldje is zo klein dat alles bijna binnen handbereik is. Iets wat gister nog onbekend was, kan morgen veelbelovend zijn.”

‘Ik had hier 10 jaar terug al moeten zijn’

Naam: Dirk de Kok (40)

Was: in Nederland ondernemer met een eigen start-up

In Silicon Valley: 4 jaar

Is: Ondernemer/softwareontwikkelaar, met eigen start-up Mobtest

„De huur is enorm hoog in San Francisco, ik heb drie jaar lang op kamers gezeten. Voor de kamer betaalde ik al ruim 1.000 euro per maand. Inmiddels woon ik wel in een appartement, en betaal ik voor veertig vierkante meter 1.800 euro.

„Maar toch: als ik terugkijk, had ik hier al tien jaar geleden moeten zitten. Het ondernemersklimaat is hier beter. Ik had een eigen start-up in Nederland. Ik hou van hard werken, maar moet ook naar een café kunnen gaan. San Francisco is een bruisende stad, al is alles met werk verbonden. De koffiezaken lijken hier soms wel op een Applestore, overal zie je mensen aan het werk op hun Macbook.

„Toen ik kwam, was ik bezig met een eigen app, HelloInbox. Verschillende diensten zoals Facebook, Twitter en e-mail kwamen dan in één universele inbox terecht. In Nederland was er niemand met iets soortgelijks bezig, hier heel veel mensen. Ik kreeg het inzicht dat mijn app te lastig zou worden om mee verder te gaan, dus die heb ik verkocht.

„Ik ben nu weer bezig met een nieuwe online service: Mobtest. Daarmee testen we nieuwe apps van anderen op gebruiksvriendelijkheid en gemak. Ik ben al een tijd bezig om investeerders te zoeken. Maar omdat ik de eerste tijd geen werkvisum kreeg, waren ze huiverig om te investeren.

„Afgelopen december had ik geen geld meer en moest ik een keuze maken wat ik wilde doen. Ik besloot toen overdag als programmeur software te bouwen voor een ander bedrijf om geld te verdienen, en werk nu in de avonduren aan Mobtest. Over een paar weken heb ik weer genoeg geld gespaard om fulltime aan mijn eigen bedrijf te werken.

„Het visum heb ik inmiddels ook binnen. Het heeft me 10.000 euro aan advocaatrekeningen gekost.

„Ook daarin merk ik het mentaliteitsverschil tussen Amerika en Nederland. Toen mijn visumaanvraag de eerste keer werd afgewezen, zei iedereen in Nederland: dan kom je toch terug? En in Amerika zeiden ze: dan probeer je het toch nog een keer?’”

    • Charlotte van ’t Wout