Ze hielden van me, ik geloofde ze. Ik was een klein meisje

In de Engelse stad Rotherham konden loverboys bijna twee decennia hun gang gaan. Naar schatting 1.400 kinderen zijn misbruikt.

Als je opgroeide in Rotherham hoorde groepsverkrachting er gewoon bij. Het citaat komt van een jong meisje dat in de Noord-Engelse stad woonde.

Gisteren werd bekend dat loverboys – pooiers van tieners – zestien jaar lang vrijwel ongestoord hun gang konden gaan in Rotherham. De politie geloofde de slachtoffers niet. De kinderbescherming durfde niet op te schrijven dat vrijwel alle daders Aziatische Britten waren en de slachtoffers blanke meisjes, uit angst van racisme te worden beschuldigd. De gemeente hoopte dat het probleem vanzelf zou overgaan.

Ondertussen werden naar schatting 1.400 kinderen (vooral meisjes) misbruikt door een netwerk van meerderjarige mannen, concludeert Alexis Jay, oud-directeur van de Schotse kinderbescherming. Ze werd door de gemeente gevraagd onderzoek te doen naar het loverboyprobleem in de stad nadat er verschillende rechtszaken waren geweest. Ze noemt het „een conservatieve schatting”.

Sommigen waren elf jaar oud

De slachtoffers, sommigen slechts elf jaar oud, werden door hun meerderjarige misbruikers overladen met cadeautjes als sieraden en mobiele telefoons, werden rondgereden in dure auto’s en kregen sigaretten, drank en wiet. Een van hen, 13 jaar oud, zei: „Ze zeiden dat ze van me hielden, en ik geloofde ze. Ik was een klein meisje.” Vervolgens werd ze op de achterbank verkracht, en door haar ‘vriend’ doorgegeven aan anderen die haar misbruikten.

Jay schrijft dat de meisjes ‘werden overgoten met benzine, er werd gezegd dat ze in brand zouden worden gestoken, ze werden bedreigd met wapens en ze waren gedwongen getuige te zijn van beestachtig gewelddadige verkrachtingen’ om te zorgen dat ze niet zouden klikken. Sommigen werden door de daders naar andere steden gereden en daar gedwongen tot seks.

Een meisje dat wel bereid was te getuigen kreeg op de dag dat ze naar de politie zou gaan een sms’je waarin haar misbruiker meldde dat hij haar jongere zusje bij zich had. Aan haar de keuze wat er zou gebeuren. Ze trok haar getuigenis in.

‘Geen rol voor kinderbescherming’

De loverboypraktijken kwamen in 2010 aan het licht. Toen werden vijf mannen van Pakistaanse afkomst veroordeeld tot celstraffen wegens verkrachting van minderjarige meisjes. Dagblad The Times ontdekte vervolgens dat er in Rotherham meer dan tweehonderd soortgelijke zaken speelden. Een interview met ‘Jessica’, een van de slachtoffers, beschreef wat er misging toen zij (14) zwanger raakte van haar 24-jarige loverboy. Haar huisarts belde de kinderbescherming, die geen verdere actie ondernam: „Ze lijkt gelukkig met haar relatie. Er is geen rol voor de kinderbescherming.”

Jay concludeert in haar rapport gisteren dat „er vanaf het begin groeiend bewijs was van een ernstig probleem”. Jeugdwerkers en verzorgers in kindertehuizen maakten zich zorgen. Juist daar waren de loverboys actief: „Het was niet ongewoon dat kinderen die al onder toezicht van jeugdzorg stonden elkaar aan de daders voorstelden.” Leraren meldden dat leerlingen in de lunchpauze orale seks hadden en hadden lijsten met nummerborden van de auto’s van verdachten. Maar de top van politie en kinderbescherming geloofde de verhalen niet.

Soms werden slachtoffers opgepakt

Ook naar ouders werd niet geluisterd. Vaders die hun dochters uit handen van hun misbruikers probeerden te redden, werden zelf gearresteerd. Soms werden de slachtoffers opgepakt wegens dronkenschap, terwijl de volwassen mannen met wie ze waren niets werd aangerekend. Jay: „Veel kinderen verwondden zichzelf, sommigen probeerden zelfmoord te plegen. Ze kregen problemen thuis, anderen werden dakloos.”

Ze zei: „Als alle autoriteiten die hierbij betrokken waren zich minder hadden beziggehouden met hun eigen agenda en vooroordelen en zich hadden gericht op het welzijn van kinderen, dan zouden sommige van deze kinderen niet zulk misbruik hebben geleden.” Inmiddels heeft Rotherham een speciale eenheid die zich bezighoudt met het voorkomen van kindermisbruik. Die heeft nu 51 zaken onder haar hoede. De voorzitter van de gemeenteraad, onder wie de kinderbescherming valt, bood gisteren zijn ontslag aan. De politie van Yorkshire heeft „onvoorwaardelijke excuses” aangeboden.

    • Titia Ketelaar