ZO MAKKELIJK IS LOOMING NIET

Cheong Choon Ng bedacht een van de grootste speelgoedrages van de laatste jaren: looming. Het begon in Maleisië, waar hij als kind springtouwen maakte van rubberen elastieken . „Nu leef ik de Amerikaanse droom.”

Foto Jeff Kowalsky

Indruk maken op zijn dochters. Dat was eigenlijk het enige doel dat Cheong Choon Ng (46) voor ogen had toen hij in zijn garage in Novi, Michigan een van de grootste speelgoedrages van de afgelopen decennia ontwikkelde.

Het was 2010. Dochters Teresa en Michelle, toen 12 en 9 jaar oud, waren in de woonkamer druk bezig om armbandjes van gekleurde haarelastiekjes te maken – een trucje dat ze van hun moeder hadden geleerd. Ng, die niet onder wilde doen voor zijn vrouw, hoopte zijn dochters te overrompelen met zijn eigen knutselkunsten. Als jongetje in Maleisië had hij hele springtouwen van rubberen elastieken in elkaar gedraaid, een armbandje moest ook wel lukken. Maar de vingers aan zijn volwassen mannenhand bleken te dik. Een enkel knoopje leggen lukte al niet.

Niet uit het veld geslagen trok Ng, die in 1991 naar Amerika was geëmigreerd, werkbouwkunde had gestudeerd en ondertussen als ingenieur bij autofabrikant Nissan in Detroit werkte, zich terug in zijn garage. Daar maakte hij de eerste versie van wat later de immens populaire Rainbow Loom zou worden: een bord met een rij buisjes van plastic, waarmee met een haakje elastiekjes in ingewikkelde patronen kunnen worden geknoopt. Toen was het nog een plankje met punaises.

Hij was een everyday dad

Een ‘toevallige ontdekking’ noemt Ng zijn Rainbow Loom zelf via de mail. Gedaan terwijl hij een ‘everyday dad’ was die probeerde kleine dingetjes interessanter te maken. Ng: „Mijn vrouw en ik speelden als kind met stenen en zelfgemaakte speeltjes. Je moet creatief zijn om het leven leuk te maken.”

Wekenlang speelden Michelle en Teresa enthousiast met hun vaders creatie. Toen Teresa zag hoe bezeten ook andere kinderen uit de buurt en op school werden, stelde ze haar vader voor dat hij zijn Rainbow Loom zou gaan verkopen. Ng maakte 28 verschillende versies voordat hij tevreden was. Vervolgens schoof hij een ring van kleurrijke rubberen bandjes om de vinger van zijn vrouw en met haar zegen besloten ze de tienduizend dollar die ze voor de studie van hun dochters hadden gespaard, te investeren.

In de zomer van 2011 kwamen de eerste onderdelen en elastiekjes uit China binnen. Een half jaar lang sleutelde Ng iedere avond na zijn werk bij Nissan zijn looms in elkaar. Overdag werkte zijn vrouw eraan. Toen het op verkopen aankwam, werden ook zijn dochters ingeschakeld. Samen gingen ze lokale winkelcentra af om winkeliers te enthousiasmeren. Ng: „Iedereen moest helpen omdat ons budget zo klein was.” Maar de verkoop ging traag. Winkeliers verwezen het gezin standaard door naar een hoofdkantoor waarvan ze vervolgens nooit iets hoorden.

Pas in juli 2012 kocht een winkel van speelgoedketen Learning Express Toys 24 Rainbow Looms in. De looms waren binnen een paar dagen uitverkocht. Een nieuwe order van 48 stuks was binnen één dag weg. Toen Learning Express vervolgens een bestelling ter waarde van tienduizend dollar plaatste, moest het gezin vrienden en buurtgenoten inschakelen om de looms op tijd af te krijgen.

In de herfst van 2012 gaf Ng zijn baan bij Nissan op om fulltime met zijn product aan de slag te kunnen. De Rainbow Loom had toen, via het schoolplein en andere filialen van Learning Express Toys, de rest van het land al veroverd. Niet alleen meisjes maar ook jongens waagden zich aan de loom en probeerden de meest ingewikkelde patronen te creëren. Ng: „Ik denk dat de Rainbow Loom zo aansloeg, omdat het kinderen helpt om zowel creatief te zijn als sociaal met hun vrienden.” Ouders omarmden de nieuwe creatieve bezigheid die hun kinderen opeens verkozen boven computerspellen en tablets. In het jaar dat volgde, werd het de grootste speelgoedrage die Amerika in jaren had gezien.

Dit jaar ging de rest van de wereld overstag. Nadat Kate Middleton in april tijdens de royal tour door Australië een rood-roze armbandje van een meisje uit het publiek kreeg – en droeg – nam de verkoop van de Rainbow Loom in Engeland met 300 procent toe. In Nederland staan drie hobbyboeken over looming in de top-25 best verkochte boeken.

Ze vliegen nog steeds economy class

Hoeveel Ng ondertussen heeft verdiend met zijn Rainbow Looms, is niet bekend. Met miljoenen verkochte looms worden de jaarlijkse inkomsten geschat op meer dan 50 miljoen dollar. Wat betreft de waarde van het bedrijf worden bedragen van 135 miljoen dollar genoemd. Ng beaamt dat hij en zijn gezin de ‘Amerikaanse droom’ leven. Al heeft het hun dagelijks leven niet heel veel beïnvloed. „Behalve misschien dat we iets meer buiten de deur eten”, aldus Ng. „We zijn nog steeds dagelijks druk aan het werk, hoewel we zo’n dertig man voor ons hebben werken in China en Amerika. En als we vliegen, zitten we gewoon in de economy class.” Ng kocht wel een nieuwe BMW voor zijn vrouw en zij een SUV voor hem. Verder woont het gezin nog in hetzelfde huis in Novi, omdat het ze daar bevalt. „Al hebben we de kelder laten verbouwen.”

Hoe lang het succes van zijn Rainbow Loom zal aanhouden, durft Ng niet te voorspellen. Hij hoopt dat het speelgoed een blijvende indruk heeft gemaakt en dat zijn bedrijf met nieuwe versies en producten fans blij zal kunnen houden. Maar, zo geeft hij toe: „die enorme gekte van vorig jaar kunnen we denk ik onmogelijk herhalen”.

    • Anke Meijer
    • Stefanie Amirkhan