Waarom Apple een half miljard steekt in een saffierfabriek

Vergeet plastic omhulsels, onhandige beschermhoesjes en opplakbescherming voor je iPhone. Er is een kans dat je hem binnenkort gewoon met je sleutels in een broekzak kan laten glijden. Zonder risico op krassen. Hoe? Dankzij een nieuw scherm, van saffier.

Apple investeert meer dan een half miljard dollar in een fabriek waar synthetisch saffier wordt gemaakt. Als die eenmaal op volle toeren draait, verdubbelt dat de wereldwijde productie van het kristal.

Voor het scherm van de iPhone gebruikt Apple nu nog Gorilla Glass, een speciaal soort gehard glas. Dat zou vervangen moeten worden door saffier, een extreem hard en krasbestendig kristal.

Tech-blogger Marques Brownlee beweerde vorige maand al een prototype van zo’n scherm in handen te hebben. In een filmpje probeert hij het hardhandig te buigen en met een mes en wat sleutels te bewerken, zonder veel succes. Of saffier ook heel blijft na een val hangt onder meer van de dikte af.

Wanneer Apple de nieuwe schermen introduceert is nog onduidelijk. Officieel is er nog niets bekendgemaakt over de aankomende iPhone. Verwacht wordt dat er twee versies uitkomen: een met een scherm van 4,7 inch (10,2 cm) en een van 5,5 inch (14 cm). Dat zou dus van saffier kunnen zijn. De later dit jaar verwachte iWatch bevat het mogelijk ook.

Een saffieren scherm zou ruim vijf keer zo duur zijn als Gorilla Glass. Apple maakt zelf saffier. Dat gebeurt industrieel door een poeder van aluminiumoxide onder hoge druk te verhitten. Daarvoor investeert Apple naar verluidt 578 miljoen dollar (437 miljoen euro) in een eigen fabriek van ruim 130.000 vierkante meter in Mesa (Arizona).

Volgens analisten past de zet in de strategie van Apple om steeds meer van het productieproces in eigen hand te hebben. In Salem (Massachussets) is inmiddels ook een tweede, kleinere saffierfabriek gebouwd.

Massaproductie van de schermen zou inmiddels zijn gestart.

Volgens onderzoeksbureau Yole heeft een bedrijf nog nooit zoveel geld in saffier gestoken als Apple nu doet. Als de fabriek in Mesa volledig draait, verdubbelt de wereldwijde productie van saffier.

Zo’n enorme toename van het aanbod zou de prijs van saffier flink kunnen drukken. Maar dan moet Apple het wel te koop aanbieden en niet allemaal zelf gaan gebruiken. Die kans lijkt – in elk geval voorlopig – klein.

Volgens analist Matt Margolis zullen de effecten van Apple’s saffieren avontuur dan ook vooral merkbaar worden op het terrein van innovatie. Zo heeft het bedrijf al een aantal patenten aangevraagd op nieuwe technieken om het kristal te bewerken.

Op 9 september kondigt Apple naar verwachting de nieuwe iPhone aan.

    • Harrison van der Vliet