Nooit was het startveld van de Vuelta zo sterk

De Ronde van Spanje gaat zaterdag met veel grote namen van start. Chris Froome en Nairo Quintana lijken de grootste kanshebbers.

De Giro d’Italia heeft het meest schilderachtige parcours, de Tour de France veruit het meeste prestige. Maar de sterkst bezette grote wielerronde van 2014 is anders dan andere jaren de Vuelta á España. „Een exceptionele startlijst”, wreef koersdirecteur Javier Guillén zich begin deze week in de handen.

Op Tourwinnaar Vincenzo Nibali na staan alle klassementstoppers aan de start in de 69ste editie van de Spaanse ronde, die zaterdag begint met een ploegentijdrit rond Jerez de la Frontera en over drie weken eindigt met een individuele race tegen de klok naar Santiago de Compostela. Van Touruitvallers Chris Froome en Alberto Contador tot de Colombiaanse favorieten Nairo Quintana en Rigoberto Urán. De Nederlandse Belkinploeg strijdt met het trio Wilco Kelderman, Robert Gesink en Laurens ten Dam mee om de opvolging van Chris Horner. De 42-jarige Amerikaan werd gisteren door zijn ploeg Lampre van de deelnemerslijst gehaald wegens lage cortisolwaarden veroorzaakt door medicijngebruik na bronchitis.

Intrinsiek is Froome (29) allicht de beste van de huidige lichting klassementsrenners. Wie benadert in bergen en tijdritten het extreem hoge niveau waarmee de Brit vorig jaar de Tour won? In de aanloop naar de Tour leek hij zijn topvorm aan te tippen, maar na valpartijen viel de gestreste kopman met een gebroken linkerpols en rechterhand uit in de kasseienrit. Zijn ploeg Sky, in 2012 en 2013 feilloos in de Tour, is al het hele jaar van slag. De dopingaffaire rond Jonathan Tiernan-Locke („geen dope, maar 33 glazen alcohol”) deed het imago geen goed. In de Vuelta kan Froome veel rechtzetten.

Contador is hersteld van de scheenbeenbreuk waarmee hij de Tour moest verlaten, maar zelf heeft de Spanjaard bij zijn rentree niet direct aspiraties voor de eindzege. De Vuelta was in 2012 de laatste grote ronde die hij won.

Voor de eindzege lijkt Nairo Quintana de belangrijkste concurrent van Froome. Wordt de Colombiaanse winnaar van de Giro de opvolger van zijn landgenoot Luis Herrera, die de Ronde van Spanje won in 1987? In Italië toonde de 24-jarige kopman van het Spaanse Movistar dat hij in de loop van drie weken minder verzwakt dan zijn concurrenten.

Belkin start met de klassementskern voor volgend seizoen. Zonder Bauke Mollema, die naar Trek vertrekt, zijn veel ogen gericht op de 23-jarige Kelderman. Na zijn prachtige zevende plaats in de Giro gaf hij in de Dauphiné brutaal partij aan Froome en Contador. „Het duurt niet lang of we rijden allemaal voor Wilco”, voorspelde Gesink al in 2012. Zelf maakt hij na zijn operatie aan hartritmestoornissen zijn rentree in een grote ronde. Naast de twee kopmannen is er bij Belkin een vrije rol voor Tour-uitblinker Ten Dam.

Net als de afgelopen jaren zijn er volop aankomsten bergop, acht dit keer. De gekende steile wanden, met stijgingspercentages tot 24 (rit 14). Een ploegentijdrit en twee individuele tijdritten. De laatste, over slechts tien vlakke kilometers, in de slotrit. Niet zoals gebruikelijk naar Madrid maar in Santiago de Compostela. Als eerbetoon aan de heilige Franciscus van Assisi, die hier 800 jaar geleden zijn pelgrimstocht voltooide.