Warmte verdwijnt diep in oceanen

De aarde warmt al tien jaar niet verder op. Maar twee diepe oceanen wel, schrijven onderzoekers in Science.

25 jaar opwarming

Dat het al vijftien jaar niet meer warmer wordt op aarde, komt doordat de diepe oceaan die warmte opneemt. Dat schrijven twee klimaatwetenschappers, uit China en de VS, vandaag in Science.

De warmte zit in de Atlantische Oceaan en de oceaan rond Antarctica, schrijven Xianyao Chen en Ka-Kit Tung. In een bijgaand nieuwsartikel is Chen stellig: „We hebben de verdwenen warmte gevonden.”

Chen en Tung (van de University of Washington in Seattle en de Ocean University of China) baseren zich op miljoenen metingen van de temperatuur en het zoutgehalte in de oceanen. Verscheidene instituten hebben zulke metingen de afgelopen veertig jaar uitgevoerd. Ze meten minimaal tot 1,5 kilometer diepte.

Dat levert nu grafieken op van de energieopslag van de vier oceanen: de Atlantische, de Grote, de Indische en de Zuidelijke. Daarin is duidelijk te zien dat die wereldwijde warmteopslag in zee sinds 1970 onverminderd is toegenomen – van stagnatie is geen sprake. Naar schatting 90 procent van de opwarming van de aarde wordt opgenomen door de oceaan.

En van die warmte verdwijnt, sinds circa 2000, meer naar grotere diepte. Vooral in de Atlantische oceaan en de Zuidelijke oceaan, en tussen 300 en 1.500 meter diepte, is meer warmte opgeslagen. Chen en Tung zien geen opwarming van de Grote Oceaan.

Natuurlijke schommelingen in oceaanstromen zijn de oorzaak, denken de twee. Tijdens de jaren negentig stroomde steeds meer water uit de tropen, met een hoger zoutgehalte, naar de noordelijke Atlantische oceaan. Het koelde daar af en zonk naar beneden. Ze verwachten dat die situatie over een periode van enkele tientallen jaren weer zal omkeren. Ze houden een slag om de arm: „Er is geen geaccepteerde theorie.”

Ongetwijfeld zal de discussie worden voortgezet. In het begeleidende nieuwsartikel in Science komen klimaatwetenschappers aan het woord die verzekeren dat de invloed van de Grote Oceaan toch belangrijker is.