Louis en Manchester, dat past gewoon bij elkaar

Coach Louis van Gaal maakt vandaag zijn competitiedebuut bij Manchester United. Hij woont in een luxueuze wijk, waar fish and chips met zilveren bestek wordt gegeten. Zijn overbuurman is oud-Unitedcoach Sir Alex Ferguson.

Een groot billboard in het centrum van Manchester. Foto EPA

Discretie is een groot goed in de deftige plaats Wilmslow ten zuiden van Manchester. Zelfs aan een Nederlandse krant kan tuinman Pete Wilson niet vertellen van welke bekende voetbalspelers hij de metershoge heggen bijknipt. „Maar ik kan je wel zeggen waar Louis van Gaal gaat wonen”, zegt hij grijzend. „Je hebt Andy Cole trouwens net gemist.” De voormalige spits van Manchester United reed zojuist voorbij op weg naar zijn minikasteel op de top van de heuvel.

Niet veel later heeft Wilson met precisie een plattegrond getekend van de gemeenschap waarin de nieuwe coach van Manchester United naar verluidt gaat wonen. Oud-Unitedcoach Sir Alex Ferguson blijkt zijn overbuurman – „dat huis met die twee torens” – en even verderop woont zijn Portugese middenvelder Nani, die je kunt tegenkomen als hij zijn hond uitlaat. Hetzelfde geldt voor oud-aanvoerder Roy Keane, die regelmatig wordt gespot met zijn golden retriever Triggs. Wel geeft de tuinman nog een belangrijke waarschuwing mee: veel van de lommerrijke lanen in Wilmslow zijn privégrond. Onbevoegden kunnen door de politie worden verwijderd. „Be careful mate.”

In deze wereld achter waarschuwende borden en intercoms zal Louis van Gaal zich settelen met zijn Truus. Een leefomgeving die ze in Engeland met één woord kunnen beschrijven: posh. Rust, reinheid en rijkelui, verscholen in de bossen van graafschap Cheshire.

Hoe anders is de wijk waar hij vanmiddag zijn competitiedebuut zal maken als trainer van de grootste club ter wereld, tegen Swansea City. Dat is Old Trafford, een sobere buurt met als centrale punt het stadion van Manchester United. Het Theater of dreams.

Voor sommige bewoners is dat letterlijk zo. Ze zijn supporter, maar kunnen zich geen toegangskaart van 55 euro veroorloven. Om in termen van clubsjaalverkoper Paul te spreken: „Old Trafford is een pretpark waar locals amper nog welkom zijn.” Het is net alsof ze vol verlangen moeten toezien hoe anderen wel de chocoladefabriek van Willy Wonka mogen betreden, en zij niet.

Hij is een ‘kwade genius’

In een pub nabij het stadion zitten sommige buurtbewoners deze ochtend al om half elf aan een halve liter bier. Lezend over een trainer die ze waarschijnlijk alleen op televisie zullen zien, Louis van Gaal. De man die eruitziet als een „kwade genius”, stelt oud-speler Paul Scholes in The Independent.

Juist dat is wat de mensen aanspreekt. Of het nou de bijna bejaarde de parkeerwachter bij het stadion is of zijn eventuele toekomstige buurman in het chique Wilmslow: „Van Gaal is een trainer met karakter. Iemand die spelers een schop onder hun kont geeft”, is meestal de kern van hun betoog.

Met een beetje fantasie is het alsof Manchester United en Van Gaal voor elkaar zijn gemaakt. De club werd in 1878 opgericht door de directie van de Lancashire Yorkshire Railway Company met een helder achterliggend doel: de club moest zedenverval voorkomen.

In een tijd dat Manchester nog een grauwe industriestad was, konden spoorwerkers weinig anders dan zich bezatten.

„Men ging op zoek naar een tegengif voor de ellende in de industriestad”, schrijft sportjournalist Jim White in Manchester United – de biografie.

Voormalig docent Van Gaal, zedenprediker onder de voetbaltrainers, had het kunnen bedenken. Zijn principe van de ‘totale mens’ had van toepassing kunnen zijn op de arbeiders van toen. Nu zijn het echter vedettes als Wayne Rooney en Robin van Persie die hij op het juiste spoor moet krijgen.

Het grauwe Manchester van toen is heel ver weg in het huidige centrum van de stad. Daar, tussen de strakke gebouwen en trendy cafés, is dezer dagen een groot billboard te vinden met de tekst Vanchester. Een ludieke woordspeling, die als gevolg heeft dat de mensen nu al niet om hem heen kunnen.

Van het drukke centrum terug naar het weelderige Wilmslow. Hier verkopen ze ook fish and chips, maar dan met zilveren bestek, in plaats van alleen een krant. Het straatbeeld: jaguars, grote zonnebrillen en strakke maatpakken. Dit is het Beverly Hills van Engeland, aldus tuinman Pete Wilson.

Aan de hand van zijn routebeschrijving blijkt Van Gaals straat simpel te vinden. Het is een straat waarin tijden zijn veranderd, zegt een bewoner. „Ooit kende iedereen elkaar, maar nu wonen de mensen achter hekken. Ik had het liever anders gezien. Maar ik ben nog van de oude stempel.”

Net als Van Gaal. Ook die kan moeilijk leven met wat hij zelf vaak omschrijft als de verloedering van de maatschappij. In dat opzicht zouden de twee perfecte buurmannen voor elkaar zijn.

    • Fabian van der Poll