Zo komen hun verhalen echt binnen

De populaire straatfotograaf van het internetfenomeen Humans of New York is net nu in Irak. Toevallig. Hij toont de gezichten achter de feiten.

‘Zij droomt elke nacht over de bommen.” Zo luidt het bijschrift van een foto van een vader in Erbil met zijn lachende dochter met bloemetjes in het haar naast hem op een bankje. De Iraakse oliestad wordt de afgelopen dagen bedreigd door de strijders van jihadisten van de Islamitische Staat (IS). Op de Facebookpagina Humans of New York (HONY) reageerden ruim drieduizend volgers op de foto, met drieduizend vredeswensen en steunbetuigingen aan Irak. Het bericht werd bijna 115 duizend keer geliked en vierduizend keer gedeeld.

Oprichter van de populaire fotosite Brandon Stanton verruilde vorige week in opdracht van de Verenigde Naties de emotionele levensverhalen van opmerkelijke inwoners van The Big Apple voor die van burgers in Irak. De fotograaf kreeg de opdracht om in tien landen – waaronder Oeganda, Vietnam en El Salvador – de voortgang van de in 2000 gestelde millenniumdoelen op zijn karakteristieke manier uit te lichten.

De VN kozen voor een samenwerking met Stanton om op een nieuwe manier hun boodschap te vertellen, legt VN-beleidsadviseur en organisator Gabo Arora uit. Hij organiseerde de vijftig dagen durende reis van Stanton. „Het gaat erom dat we de gezichten laten zien achter de cijfers en feiten.” De fotograaf krijgt daarin alle vrijheid.

De samenwerking met HONY lag voor de hand. Sinds 2010 is het persoonlijke fotoproject van Stanton uitgegroeid tot een internationaal fenomeen. HONY wordt op Facebook gevolgd door bijna negen miljoen mensen en ook door honderdduizenden op Tumblr en Twitter. De fotograaf ondervraagt de opvallende mensen die hij op straat tegenkomt onder andere over hun doelen in het leven en hun meest verdrietige herinneringen. In de reacties is het gebruikelijke internetgal te vinden, maar die wordt verrassend genoeg overstemd door begripvolle en constructieve berichten.

Het project van Stanton werd al in diverse wereldsteden als Rotterdam en Praag gekopieerd.

Een ander beeld van de wereld

Op HONY reageren volgens VN-adviseur Arora dagelijks drie miljoen van de negen miljoen volgers op de Facebookposts van Stanton. „In eerdere campagnes gebruikten we George Clooney of Shakira als gezicht. Zij communiceerden met de doelgroep via hun beroemdheid. HONY engageert mensen in de hele wereld om actief te reageren. Onze samenwerking met Stanton laat zien dat de VN weet hoe we het internet kunnen inzetten.”

De foto’s van spelende kinderen van yezidi’s, de minderheid die door IS dreigt te worden uitgeroeid, of van Syrische vluchtelingen in Irak die opnieuw geconfronteerd worden met geweld, lokken veel reacties uit. ‘Jouw foto’s geven me een ander beeld van de wereld’, schreef iemand, en: ‘Zo kende ik het Midden-Oosten helemaal niet’.

Dat de fotograaf net in Irak aankwam toen het geweld escaleerde was volgens Arora stom toeval, al leverde dat het VN-project veel aandacht op. Stantons foto’s voegen een nieuwe en soms pijnlijke dimensie toe aan de bestaande beelden en interviews op zijn fotosite.

Stanton was opeens oorlogsfotograaf, kopte technologiemagazine Wired. Zo ver wil de beleidsadviseur van de VN niet gaan. „Stanton is een verhalenverteller en vertelde in Irak het verhaal van het groeiende aantal mensen op de wereld dat woont in conflictgebieden”, zegt Arora. Dat lijkt ver weg, maar Humans of New York brengt die mensen tot de eerste week in september een stuk dichterbij.

    • Hans Klis