Verstappen vervult wens Nederlandse fans

Pas zestien jaar is hij. Toch lijkt Max Verstappen volgend jaar al te mogen debuteren in de koningsklasse van de racerij.

De blik in de ogen, de uitstraling en heel sterke resultaten in de racesimulator. Frits van Amersfoort wist genoeg toen hij begin dit jaar om de tafel zat met een nieuwe coureur in zijn Formule 3-team. Van dit talent, de pas 16-jarige Max Verstappen, ging hij veel plezier beleven.

Alleen niet zo lang. Vanochtend meldde De Telegraaf dat de coureur van Van Amersfoort Racing de F3 al na één seizoen verruilt voor de Formule 1. Hij gaat rijden voor het Italiaanse team Scuderia Toro Rosso, waarmee hij volgend seizoen de jongste debutant ooit zou worden in de koningsklasse van de autoracerij. Een record dat nu nog op naam staat van de Spanjaard Jaime Alguersuari, die in 2009 negentien jaar was toen hij debuteerde in de Grote Prijs van Hongarije.

Goed nieuws voor de Nederlandse raceliefhebbers. In tijden dat het bepaald geen vanzelfsprekendheid is dat een landgenoot in de F1 rijdt, hadden zij hun hoop gevestigd op de zoon van voormalig F1-coureur Jos Verstappen. Een wens die is uitgekomen dankzij topteam Red Bull, dat de jongeling heeft opgenomen in zijn juniorprogramma en hem stalt bij satellietteam Scuderia Toro Rosso.

„Max is een wereldtalent”, zegt Frits van Amersfoort, teambaas bij de gelijknamige formatie waarvoor Verstappen momenteel nog rijdt. „Als je zoals ik lang in de sport werkt, herken je zo’n talent meteen.”

Het kind van bekende coureurs – vader Jos reed in de F1, moeder Sophie Kumpen blonk uit in karten – snelde in zijn jeugd over kartbanen in binnen- en buitenland, om meestal als eerste te finishen. Sinds hij op zijn zevende ging racen, won hij zoveel (jeugd)titels dat het even duurt voordat je hebt uitgedokterd welke wedstrijd Max Verstappen níét heeft gewonnen.

Met zijn huidige team won hij al diverse races in de Formule 3. Maar dat ging niet vanzelf, benadrukt teambaas Van Amersfoort. „Achteraf is het makkelijk kletsen, maar we hebben ook problemen gehad. Technische mankementen, wegliggingsproblemen. Max mag een enorm talent zijn; als we die ongemakken niet hadden opgelost, had hij nooit die zes overwinningen op rij behaald. Dat was het moment dat de boel kantelde. Het gaf hem vleugels.”

Volgens Van Amersfoort is het bijzonder dat Verstappen op zulke jonge leeftijd promotie maakt. Meestal hebben coureurs twee tot drie seizoenen in de F3 nodig om te rijpen voor het grotere werk. „Waarom de F3 een ideale opstap is? Omdat het in deze klasse niet aankomt op het vermogen van de motor.” In de F1 is dat anders. Het team met het meeste geld creëert de beste motor en koopt als het ware succes. „Maar in de F3 zijn de motoren gelijkwaardig. Gas geven kunnen we allemaal; sturen en remmen is een ander verhaal. Pas als je dat beheerst, kun je uitblinken in de F3.”

Is Verstappen klaar voor de stap? „Soms kan het geen kwaad om talent te koesteren en te laten rijpen”, zegt Van Amersfoort. „Topsport vormt een aanslag op je psyche.”