Jos zet Max Verstappen af op een punt waar hij zelf nooit écht stond

Max Verstappen (16) viert het winnen van de Zandvoort Masters in juni, een prestigieuze race met alle wereldtoppers uit de Formule 3 aan de start. ANP / Sander de Koning

Max Verstappen is sinds gisteren even knuffelcoureur van autosportminnend Nederland. Zestien jaar is-ie en dicht bij een racezitje, mét fraai perspectief, in de Formule 1. Zo goed had vader Jos - die zijn zoon begeleidt in een stormachtige loopbaan - het eigenlijk nooit. En toch is de parallel onmiskenbaar.

Typisch Verstappen

Jos Verstappen haast zich naar huis. Een uurtje of wat eerder is hij uitgevallen in de grand prix van Luxemburg op de Nürburgring, 1997. Versnellingsbak stuk, aandrijving vastgelopen en dus van de baan gespind. Hij reed toch al op de allerlaatste plaats. Typisch Verstappen, denken de cynici.

De Nederlandse coureur arriveert in Hasselt ruim op tijd, twee dagen om precies te zijn, voor de geboorte van zijn zoon Max. En nu, bijna zeventien jaar later, beleeft Verstappen junior z’n doorbraak in de autosport en is er een wonderlijke parallel met Jos’ loopbaan.

Max Verstappen deze maand bij een F3-race op de Oostenrijkse Red Bull Ring. Hoch Zwei / Corbis

Een rijbewijs? Heeft-ie niet

Max Verstappen is sinds gisteren dicht bij een debuut in de koningsklasse van de autosport. De Formule 1, het allerhoogste, lijkt met hem komend seizoen de jongste coureur ooit te gaan verwelkomen aan de start. Zeventien jaar is hij dan: ontzettend jong. Nog nooit reed een minderjarige een grand prix. Waarom Max Verstappen dan wel?

De jongen is bloedsnel. Gebouwd uit DNA van ouders die beide racers waren. Het kon niet fout. Van het moment dat hij in 2005 als 7-jarig ventje begint met karten tot zijn overdonderende entree in de Formule 3 dit jaar is het duidelijk: Verstappen duldt geen andere winnaar dan hijzelf. Niet in Nederland, niet in de Benelux en ook niet in de rest van Europa.

‘Een wereldtalent’

Afgelopen winter was hij oud genoeg om de karts achter zich te laten en, getooid met een hoogzwanger palmares, de overstap te maken naar de Formule-auto’s. De Nederlandse teameigenaar in het Europees Formule 3-kampioenschap, Frits van Amersfoort, strikte “wereldtalent” Max. “Als je zoals ik lang in de sport werkt, herken je zo’n talent meteen”, zegt hij vandaag in NRC Handelsblad.

Zoals dat bij pa Jos ook meteen herkend werd door Van Amersfoort. Bij hem ontspringt de carrièreparallel tussen vader en zoon. Jos belandt na successen met Van Amersfoort in 1993 in het management van Michael Schumacher en wordt direct F3-kampioen.

Jos Verstappen in september ’93 met toekomstig wereldkampioen Mika Hakkinen (McLaren) tijdens zijn eerste F1-test. Sutton Images / Corbis

Senna en Schumacher

Hij test die winter voor het Formule 1-team van McLaren in de wagen waarmee Ayrton Senna tweede in het WK is geworden. Het is uiteindelijk Benetton dat Verstappen laat debuteren naast Schumacher, die dat jaar z’n eerste wereldtitel wint. Beide waren destijds topteams, zoals nu Red Bull is dat Max Verstappen in de sporen van viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel en grand prix-winnaar Daniel Ricciardo zet.

Verstappen testte gisteren een Red Bull uit een juniorklasse:

Red Bull acteert snel en presenteert een overtuigend plaatje: een bewezen succesvolle scholing richting de F1, topmateriaal en de zo broodnodige financiële steun. Ferrari liet Max afgelopen winter stage lopen in z’n juniorenprogramma, Mercedes zou ook naar Verstappens diensten gedongen hebben maar Red Bull heeft iets wat geen andere renstal in de F1 heeft: Scuderia Torro Rosso.

Even realistisch…

Torro Rosso is het satellietteam dat ontstond na overname van het Formule 1-meubulair dat Minardi F1 heette. Toevallig de renstal waar Jos Verstappen in 2003 zijn laatste grand prix reed. Torro Rosso is de plek waar de academy van Red Bull z’n grootste talenten in de Formule 1 loslaat om te zien of ze de real deal zijn. Vettel, Ricciardo? Begonnen bij Torro Rosso.

Realisme is echter op z’n plek. Want Vettel en Ricciardo zijn uitzonderingen op de regel dat groeibriljantjes uit de Red Bull-stal het niet redden. Vitantonio Liuzzi, Jaime Alguersuari of Sébastien Buemi? Ja, allemaal toppertjes uit de schoolbanken van Dr. Helmut Marko, de roerganger op de Red Bull-opleiding. En ze redden het niet tot de grote-mensen-renstal.

Sebastian Vettel wint zijn eerste grand prix in 2008 als coureur van Torro Rosso, destijds op een regenachtig Monza, Italië. ANP-EPA / Jens Büttner

Een eerlijke kans

Mogelijk bevestigt Red Bull volgend weekend bij de grand prix in België dat Max Verstappen volgend jaar daadwerkelijk al Formule 1 rijdt in een Torro Rosso. Waar beter dan in Spa; in diens F1-jaren thuisrace van vader Jos. Maar daar houdt de parallel dan wel op. Want komt het zover, dan heeft Max de eerlijke kans die pa nooit echt kreeg. Een kans in een team dat iets mét je wil in plaats van iets van je wil. Goed materiaal, geen bevoorrechte teamgenoot en een toekomstoordeel gebaseerd op talent in plaats van de hoogte van een sponsorbedrag dat wordt ingelegd.

Dit is Max Verstappens break. Elk van de tientallen supertalenten die zich in evenzoveel opstapklasses elk jaar aandienen hoopt op zo’n break. En de Nederlandse jongen van zestien heeft ’m. Nu al. ’s Lands succesvolste coureur is Jos Verstappen met 106 gereden grands prix waarin hij twee podiumplekken behaalde. Als een landgenoot ooit serieus zicht en een gedegen basis had op veel meer, dan is dat sinds gisteren een tiener geboren in de slipstream van die grand prix op de Nürburgring in 1997.

Lees ook het artikel (€) over Max Verstappen met aan het woord Frits van Amersfoort in NRC Handelsblad.