Babyhersenen groeien dagelijks met 1 procent

De hersenen van pasgeboren baby’s groeien erg snel. Direct na de geboorte groeit hun brein dagelijks zelfs met één procent in volume. Daarna neemt dat groeitempo wat af, tot nog altijd 0,4 procent per dag na negentig dagen. In totaal krijgen babyhersenen in de eerste drie maanden 64 procent meer volume: van een derde tot ruim de helft van de volwassen grootte.

Die stormachtige hersengroei van gezonde baby’s is voor het eerst nauwkeurig vastgesteld. Dat gebeurde in Amerikaans onderzoek waarvoor 87 baby’s, tussen twee en negentig dagen oud, twee of drie keer met enige weken tussentijd slapend de MRI-scanner ingingen, waarbij hun hersenen werden opgemeten. Het resultaat verscheen gisteren in JAMA Neurology .

De hersenen van jongetjes groeien iets sneller dan die van meisjes. En sommige hersendelen groeien in die eerste maanden sneller dan andere. Het cerebellum (de kleine hersenen) bijvoorbeeld, waar de lichaamsmotoriek wordt gecoördineerd, verdubbelt ruim in volume. Niet verbazingwekkend, want baby’s leren in hoog tempo hoe ze hun armen en benen moeten bewegen. De hippocampus, met belangrijke werkgeheugenfuncties, wordt maar de helft groter. Dat is bescheiden, maar baby’s hebben nog niet veel werkgeheugen en zelfkennis nodig. Hersenstructuren die rechts liggen, groeien soms harder dan hun linkerevenbeeld. Of andersom.

De groei is een optelsom van ongeveer 30 procent meer neuronen, maar ook van bestaande neuronen die zich vertakken, uitgroeien en contact maken met andere zenuwcellen. Tegelijkertijd verdwijnen er ook al weer verbindingen en zenuwcellen – als ze niet worden gebruikt.

Deze groeicurve voor jonge babyhersenen kan worden gebruikt, schrijven de onderzoekers, om afwijkende hersengroei zichtbaar te maken, net zoals dat gebeurt met de groeicurven voor lengte en gewicht die voor kinderen al tientallen jaren bestaan.