Nog nooit was Rory McIlroy zo goed als nu

Vannacht won Rory McIlroy uit Noord-Ierland zijn tweede major van dit jaar en de vierde in zijn carrière. Een nieuwe Tiger Woods is opgestaan.

De Noord-Ierse golfer Rory McIlroy (25) schreef vannacht na een achterstand alsnog het US PGA Championship op zijn naam. Foto Thomas J. Russo-USA TODAY Sports

Terwijl de duisternis het zicht op de baan van de Valhalla Golf Course al bijna benam, toonde Rory McIlroy nog eens waarom hij ’s werelds meest talentvolle golfer is. Na een zeldzaam spannende finale met de Amerikanen Phil Mickelson en Ricky Fowler en de Zweed Henrik Stenson won de 25-jarige Noord-Ier afgelopen nacht zijn tweede major van dit jaar en de vierde major in zijn loopbaan, het US PGA Championship.

Europese golfliefhebbers hadden in de uren ver na middernacht geen moeite wakker te blijven bij het spektakel dat McIlroy samen met genoemd drietal op de drassige golfbaan in Kentucky, Verenigde Staten, voorschotelde. Vergeten waren de dagen en jaren waarop Tiger Woods excelleerde en de golfwereld verbaasde.

Hier was zijn opvolger zelfbewust bezig golf van ongekend niveau te bedrijven. Hier bleek dat McIlroy zich ook snel en meedogenloos kan herstellen van een terugval. Hier moesten de oude (44) Mickelson, Fowler en Stenson – de rest volgde op eerbiedige afstand – op de laatste holes van de vierde en laatste major van het jaar toegeven dat McIlroy momenteel domweg de beste is.

Nummer één

Hij is niet voor niets sinds vorige week, na een overwinning in de Firestone Classic, weer de nummer één op de wereldranglijst. Drie weken geleden won hij ook al The Open, op Royal Liverpool. Op het grote talent uit Holywood staat na bijna twee dolende jaren geen maat. Zijn afslagen – zeker, vooral heel ver en met flair geslagen – zijn bewonderenswaardig.

Het is alsof hij geen vrees (meer) kent. Gaat het even mis, zoals in de eerste negen holes, toen hij de koppositie door twee bogeys op drie en zes verspeelde, dan blijkt hij zich zoals Tiger Woods in zijn hoogtijdagen te kunnen herpakken. Domweg omdat zijn wil om te winnen in deze weken onwrikbaar is.

Drie slagen was hij intussen achtergeraakt op Fowler, met Mickelson en Stenson dicht in de buurt, toen McIlroy op hole tien terugsloeg op een manier die menigeen zich nog lang zal heugen. Hij pakte zijn houten-3 voor zijn tweede slag en overbrugde 281 yards (257 meter) alvorens hij met een putt van twee meter een eagle scoorde. Ineens was hij terug in de race. Dit was groots.

Met Mickelson, de oude tovenaar, naast de jonge gedreven Fowler en de sterke Stenson vóór hem in de baan kon het alle kanten op. Maar het drietal moet de dreiging hebben gevoeld. Vlak achter hen gebeurden dingen die onomkeerbaar leken. Natuurlijk waren hun kansen niet verkeken. Golf laat zich niet voorspellen, zelfs McIlroy kan een fout maken. En dan was er de door de zware regenval drassige baan, met aan de randen modder waar je bal niet terecht moest komen. Donkere wolken en invallende schemering belemmerden bovendien het zicht op de baan.

Stenson wankelde als eerste, Mickelson zag een chip van de rand van de hole afspringen en miste vervolgens een redelijk gemakkelijke putt, en Fowler sloeg maar zo een enorme afzwaaier. Op hole 16 stond McIlroy één slag voor. Kon het nog mis gaan voor de Noord-Ier?

Hoe overtuigd ook van zijn kracht en talent, hoe zeker ook van zijn kansen op de zege, alles was mogelijk. De wedstrijd dreigde gestaakt te worden, zo donker was het intussen geworden. Het donderde in de verte boven Kentucky. Moesten de laatste twee holes (zelfs de laatste hole) dan naar de volgende dag worden verschoven? Een play-off kon sowieso niet meer gespeeld worden.

Op hole 17 nam McIlroy een voorsprong van twee slagen op Mickelson en Fowler. Met een eagle hadden de Amerikanen op de laatste hole nog gelijk kunnen komen. Maar die kansen waren niet aan het duo besteed. Mickelson noteerde nog een birdie, te weinig. McIlroy liet zich niet meer van de wijs brengen en behield par. Eén slag bleef hij daardoor voor op vijfvoudig majorwinnaar Mickelson. Twee slagen voor op Fowler en Stenson.

Wildste dromen

In zijn wildste dromen had hij niet gedacht dat hij zo’n zomer zou beleven. Zo bekende McIlroy na afloop. Nooit in zijn leven speelde hij zo goed. Wie zo sterk kan terugkomen als hij is een speler van ongekend niveau. Twee majors op rij winnen. Dat is bijzonder. En zo jong nog. Zo jong en talentvol als Tiger Woods eens was. De Amerikaan was er de eerste twee dagen wel bij, nadat hij vorige week door de opspelende rugblessure in de Firestone Classic de strijd had moeten staken. Maar na de eerste twee ronden bleek dat Woods nog lang niet hersteld is. Hij haalde niet de cut en zal de rest van het seizoen wel niet meer spelen.

Voor Joost Luiten verliep de major op Valhalla aanvankelijk naar wens. Hij stond na drie dagen dertiende, met gezien zijn voortvarende spel uitzicht op een hoge klassering. De Nederlander moest echter genoegen nemen met een 26ste plaats, negen slagen (-7) van McIlroy.

    • Guus van Holland