Waarom de oprichters van TomTom de postcode overbodig willen maken

epa03747235 An aerial view taken from a helicopter shows residential buildings of Calcutta, India, 16 June 2013. Tourists to Calcutta can enjoy an aerial tour viewing the iconic sights of the capital citiy of West Bengal that is known for the oldest operating port in India. EPA/PIYAL ADHIKARY

Vergeet de postcode. Binnenkort staat er in plaats van 3511 EW Utrecht, alleen nog maar Q6.FM op je envelop. Althans, als het aan Pieter Geelen en Harold Goddijn ligt, de oprichters van het Nederlandse navigatiebedrijf TomTom.

Met Mapcode hebben de twee onlangs een nieuwe manier van locatiebepaling gelanceerd die de postcode overbodig moet maken.

Wat is een Mapcode?

Een unieke code van minimaal vier en maximaal negen cijfers en letters, die een specifieke plek op aarde binnen een paar meter nauwkeurig kan aangeven.

De lengte van de code verschilt: er bestaan namelijk drie soorten. Internationale Mapcodes zijn het langst: ze houden geen rekening met landsgrenzen, maar zijn gebaseerd op een verdeling van het hele aardoppervlak in rechthoeken.

Zo is S8VXZ.4BX0 de Mapcode voor het Witte Huis in Washington.

Veel plekken hebben echter ook een nationale Mapcode, die korter is en makkelijker te onthouden. Als je nog verder inzoomt, wordt BM.QX de regionale Mapcode voor de ambtswoning van de Amerikaanse president. In Nederland wijst BM.QX dan weer naar een huis in de Rotterdamse buurt Crooswijk.

Waarom is dat handig?

Voornamelijk omdat met een Mapcode iedere locatie op aarde kan worden aangegeven, dus ook plekken zonder officieel adres. En dat zonder dat je lastige lengte- en breedtegraden uit je hoofd hoeft te kennen.

In Nederland is het nut daarvan relatief beperkt: ons postcodesysteem is goed en dekt vrijwel het hele land. Hetzelfde geldt voor veel andere westerse landen. Toch kunnen Mapcodes hier wel praktisch zijn. Bijvoorbeeld wanneer een bedrijf de ingang van de parkeerplaats van een groot industrieterrein precies wil aanwijzen.

Echt zinvol worden Mapcodes op plekken waar postcodes maar een beperkt gebied beslaan. Of in landen als India en Costa Rica, waar straatnamen vaak volledig ontbreken. De code kan daar een simpel alternatief zijn voor een omslachtige omschrijving als ‘linksaf bij de grote boom, ongeveer 300 meter rechtdoor tot na het grote huis’. Dat geldt ook voor veel Afrikaanse landen.

Wat wil TomTom hiermee?

Hoewel de Mapcode-software is bedacht door de oprichters van TomTom, is het systeem nu in handen van de stichting Mapcode Foundation, die losstaat van het Nederlandse navigatiebedrijf. Volgens Kewal Shienmar, directeur van de stichting, heeft TomTom de techniek overgedragen om Mapcodes publiek beschikbaar te kunnen maken. De broncode van de software is gratis en voor iedereen beschikbaar.

Zijn Mapcodes uniek?

Nee, er zijn andere bedrijven met een vergelijkbaar concept. Het Amerikaanse Zeocode bijvoorbeeld, dat werkt met een systeem van tien cijfers die zelf bedacht kunnen worden. Of het Engelse what3words, dat werkt met willekeurig gekozen woorden in plaats van een code. Zo leidt “seemed.routines.spider” je naar de Efteling.

Het belangrijkste verschil met Mapcode is dat de software van Zeocode en what3words niet volledig openbaar is. En hoewel what3words nu nog gratis is, overweegt het bedrijf in de toekomst geld te vragen.

Gaan Mapcodes de postcode verdrijven?


Wie weet. In Zuid-Afrika wordt al post bezorgd aan de hand van Mapcodes. Maar een echte doorbraak is afhankelijk van of de concurrentie ook met het systeem wil werken. Directeur Shienmar van de Mapcode Foundation heeft goede hoop.

“Momenteel kunnen zo’n 60 miljoen TomTom-apparaten al met Mapcode overweg. Wij zijn nu als stichting in gesprek met een aantal concurrenten van TomTom en regeringen in onder meer Azië en Afrika om te zien of zij het systeem ook zouden willen implementeren.”

    • Harrison van der Vliet